Selon Meta, les fausses informations diffusées par un scientifique fictif appelé Wilson Edwards visaient à ce que les États-Unis imputent la pandémie à la Chine.

Le propriétaire de Facebook a démantelé un réseau chinois de désinformation qui a tenté de diffuser des affirmations sur le coronavirus en utilisant un faux biologiste suisse.

Meta en conflit avec la Chine

Meta, l’organisation mère de Facebook et Instagram, a déclaré qu’elle avait supprimé plus de 600 comptes liés au réseau, qui, selon elle, comprenait un « groupe coordonné » d’employés de l’État chinois.

Meta a déclaré que le réseau se concentrait sur un faux biologiste suisse nommé Wilson Edwards qui est apparu pour la première fois le 24 juillet 2021, affirmant dans des messages sur Facebook et Twitter que les États-Unis faisaient pression sur l’Organisation mondiale de la santé pour qu’elle impute le virus à la Chine. En l’espace d’une semaine, les médias d’État chinois, dont le Global Times et le People’s Daily, ont publié des titres liés aux messages d’Edwards sur l' »intimidation » des États-Unis.

Les détails ont été inclus dans le rapport de Meta sur le « comportement inauthentique coordonné » [CIB], qui a également révélé qu’il avait mis hors service des réseaux en Palestine, au Belarus et en Pologne. Meta décrit le comportement inauthentique coordonné comme « des efforts coordonnés visant à manipuler le débat public dans un but stratégique où les faux comptes sont au cœur de l’opération ».

Meta a déclaré que le réseau de désinformation chinois « tentaculaire et infructueux » ciblait des publics aux États-Unis, au Royaume-Uni et des publics sinophones à Taïwan, à Hong Kong et au Tibet. Meta a supprimé 524 comptes Facebook, 20 pages, quatre groupes et 86 comptes sur Instagram liés au réseau, qui, selon elle, était lié à des personnes travaillant dans des entreprises d’infrastructure de l’État chinois dans le monde entier – notamment des entreprises de génie civil, de production d’électricité, de télécommunications et de transport – et à des employés d’une entreprise de sécurité informatique du continent appelée Sichuan Silence Information Technology, qui travaille avec des organismes d’État, notamment le ministère de la Sécurité publique.

Meta reçoit des pressions américaines et chinoises

Meta a déclaré que la publication de Wilson Edwards sur Facebook était un long texte qui affirmait que « des sources de l’OMS et un certain nombre de collègues chercheurs » s’étaient plaints d’une « pression énorme et même d’une intimidation » de la part des États-Unis au sujet du projet de l’OMS de renouveler l’enquête sur les origines de Covid. Ce message a ensuite été amplifié de manière coordonnée par le réseau en utilisant un mélange de comptes faux et authentiques. Meta a déclaré que la campagne ne semblait pas avoir fonctionné car « ces efforts n’ont pas réussi à susciter un engagement authentique notable ».

Le 10 août, l’ambassade de Suisse à Pékin a déclaré qu’elle n’avait aucune trace d’un citoyen appelé Wilson Edwards et Facebook a supprimé le compte. Meta a déclaré que le compte avait été créé le 24 juillet, soit 12 heures avant que le faux biologiste ne commence à publier sur le réseau social. La société a ajouté que certains des 200 faux comptes qui ont renforcé le contenu de Wilson Edwards quelques heures après sa publication avaient des photos de profil créées par un programme d’intelligence artificielle.

« En substance, cette campagne était une galerie des glaces, reflétant sans cesse une seule fausse personnalité », indique le rapport. « Notre enquête a révélé que la quasi-totalité de la diffusion initiale de l’histoire de « Wilson Edwards » sur notre plateforme était inauthentique – l’œuvre d’une opération d’influence à plusieurs volets, largement infructueuse, qui provenait de Chine. »

Meta a déclaré avoir identifié l’implication de l’État chinois dans la prolifération du contenu Edwards. L’opération a impliqué le faux compte original, plusieurs centaines d’autres faux comptes et une « grappe » de comptes authentiques, y compris ceux qui appartenaient à des employés d’entreprises d’infrastructures publiques dans le monde entier. Il y avait également des liens avec une société de sécurité informatique appelée Sichuan Silence Information Technology.

« C’est la première fois que nous observons une opération qui comprend un groupe coordonné d’employés de l’État et qui s’amplifie de cette manière », indique le rapport. L’enquête a également révélé que des fonctionnaires du gouvernement chinois ont interagi avec le contenu moins d’une heure après sa première publication.

Ailleurs dans le rapport, Meta a déclaré avoir supprimé 141 comptes Facebook et 21 comptes Instagram de la bande de Gaza en Palestine qui « ciblaient principalement des personnes en Palestine » et étaient liés au Hamas, avec de nombreux personnages étant des jeunes femmes de Cisjordanie ou du Sinaï en Égypte.

Un travail de modération des contenus

Meta a déclaré : « Les individus à l’origine de cette activité ont posté des articles d’actualité, des caricatures et des mèmes principalement en arabe sur l’actualité de la région, notamment l’élection palestinienne reportée, des critiques de la politique de défense israélienne, du Fatah et de Mahmoud Abbas, et des commentaires de soutien au Hamas. »

En Pologne, la société a supprimé 31 comptes Facebook et quatre comptes Instagram qui ciblaient la Biélorussie et l’Irak. Meta a déclaré avoir trouvé le réseau « alors que nous suivions le déroulement de la crise à la frontière entre la Biélorussie et l’UE ». Le réseau semblait vouloir dissuader les gens de tenter d’entrer dans l’UE.

« Ces faux personnages prétendaient partager leurs propres expériences négatives en essayant de passer de la Biélorussie à la Pologne et publiaient des messages sur la vie difficile des migrants en Europe. Ils ont également publié des messages sur les politiques anti-migrants strictes de la Pologne et sur les activités néo-nazies anti-migrants en Pologne », a déclaré Meta.

Au Belarus, la crise frontalière a également été le principal facteur, puisque Meta a supprimé 41 comptes Facebook et quatre comptes Instagram ciblant le Moyen-Orient et l’Europe. Meta a établi un lien entre le réseau, qui utilisait de faux comptes de personnes se faisant passer pour des journalistes et des militants de l’UE, et le KGB biélorusse.

Meta a déclaré : « Ces personnages fictifs ont publié des critiques à l’égard de la Pologne en anglais, en polonais et en kurde, notamment des photos et des vidéos sur des gardes-frontières polonais qui auraient violé les droits des migrants, et ont comparé le traitement des migrants par la Pologne à celui d’autres pays. »