La Chine aurait testé un missile hypersonique

La Chine aurait testé un missile hypersonique

Les révélations sur un test secret d’armes chinois ont nourri de nouvelles craintes à Washington que les deux pays s’approchent d’un carrefour stratégique au milieu d’une vaste construction de l’arsenal nucléaire de Pékin.

L’armée chinoise, en pleine modernisation de ses forces stratégiques, devrait au moins doubler son nombre d’ogives nucléaires au cours de la prochaine décennie. Il a tranquillement construit des centaines de nouveaux silos capables de lancer des missiles balistiques à longue portée. Les autorités américaines disent que la Chine est en train de peaufiner la conception d’un nouveau système d’armes ultra-rapide conçu pour échapper aux systèmes d’alerte précoce et de défense de plusieurs milliards de dollars des États-Unis.

Le Financial Times a rapporté samedi qu’une fusée chinoise en août a transporté un vaisseau spatial élégant sur orbite où il s’est séparé, a fait le tour du globe, puis est rentré dans l’atmosphère à des vitesses fulgurantes avant de plonger de nouveau sur Terre. Bien que le planeur aurait raté sa cible d’environ 25 milles, l’erreur serait négligeable si, disons, il transportait une ogive thermonucléaire visant une ville américaine.

Le rapport a envoyé des secousses dans les cercles de sécurité nationale des États-Unis parce qu’une telle arme, connue sous le nom de « véhicule de glissement hypersonique », est arrivée des années avant que les analystes ne croient que la Chine serait en mesure de la développer. Le terme « supersonique » signifie qu’un objet se déplace plus vite que la vitesse du son, ou Mach 1. Le terme « hypersonique » signifie qu’un véhicule roule à une vitesse cinq fois supérieure à cette vitesse ou plus. Les États-Unis n’ont actuellement aucun moyen d’arrêter une telle arme, surtout si elle était maniable.

Ce que le test démontre, c’est que la Chine, comme la Russie avant elle, a l’intention de concevoir des armes nucléaires qui visent à annuler les défenses de missiles de l’Amérique. Les systèmes d’aujourd’hui sont conçus pour faire exploser des missiles balistiques intercontinentaux (ICBM) à pointe nucléaire qui volent haut dans l’espace et lâchent des ogives qui tombent dans un arc parabolique prévisible vers une cible. Une arme maniable se précipitant vers une cible à des vitesses hypersoniques est impossible à abattre pour les défenses américaines existantes.

Le développement des armes du chat et de la souris des adversaires, qui rappelle la guerre froide, survient alors que la Chine et les États-Unis affrontent des points chauds comme Taïwan, où le risque d’erreurs de calcul pourrait entraîner des conflits directs. Contrairement à ce qui s’est passé pendant la guerre froide, les États-Unis et la Chine n’ont pas réussi à établir une série robuste de traités — que les États-Unis et l’Union soviétique avaient en place — pour maintenir les voies de communication ouvertes et limiter la prolifération des arsenaux d’armes.

La nouvelle capacité démontrée de la Chine ne change pas encore fondamentalement l’équilibre du pouvoir militaire, affirment les responsables et analystes des États-Unis : mais il souligne l’expansion rapide de Pékin et la diversification de son arsenal nucléaire et devrait motiver l’administration Biden à engager de manière significative Pékin dans les pourparlers sur la non-prolifération. Ce qu’il faut, c’est une transparence militaire et une vérification diplomatique avant que ces nouveaux systèmes d’armes soient mis en service et deviennent plus difficiles à contrôler.

« Nous devons absolument trouver des moyens de mobiliser la Chine sur le contrôle des armes nucléaires », déclare Andrew Weber, qui a passé 30 ans sur les questions d’armes nucléaires dans les départements d’État et de la Défense avant de prendre sa retraite en 2015. « Je suis particulièrement préoccupé par le fait que la Chine pourrait déployer ce qu’on appelle des « systèmes de lutte contre la guerre nucléaire », comme des missiles de croisière nucléaires. Nous avons la possibilité d’empêcher cela au moyen de négociations. »

Il ne sera pas facile de convaincre la Chine de limiter ses capacités. Même si Beijing double ses stocks au cours de la prochaine décennie, comme les services de renseignement américains estiment qu’elle est sur la bonne voie, elle représentera une fraction de ceux qui appartiennent à Washington et à Moscou. La Russie et les États-Unis sont limités à 1 550 têtes nucléaires déployées en vertu d’un traité bilatéral appelé Nouveau START. Toutefois, la Chine ne fait pas partie de cet accord et ne dispose que d’une réserve estimée de plus de 200 ogives. La Chine est devenue une puissance nucléaire en 1964, mais elle a limité son expansion stratégique — jusqu’à tout récemment. Il est peu probable que la Russie et les États-Unis veuillent limiter leurs nouvelles capacités d’attaque par voie terrestre, aérienne et maritime.

« Ces développements soulèvent des préoccupations au sujet des intentions nucléaires de la Chine et signalent la poursuite d’une expansion significative de la diversité et de la taille de l’arsenal nucléaire chinois », déclare Shannon Bugos, associée de recherche à la Arms Control Association, un organisme sans but lucratif. « Le test (hypersonique) souligne l’importance d’ouvrir un dialogue avec Beijing sur des questions liées à la stabilité stratégique visant à réduire le risque de conflit et d’escalade, à accroître la transparence, et s’attaquer aux préoccupations qui inspirent le développement de tels systèmes. »

L’administration Biden a refusé de commenter directement le test présumé de la Chine. En fait, les fonctionnaires ont peu parlé de la capacité et de la stratégie accrues de la Chine en matière d’armes nucléaires. La Maison-Blanche attend peut-être les résultats de l’Examen de la posture nucléaire, un document de politique pour l’arsenal nucléaire américain que chaque nouvelle administration produit après une évaluation de haut en bas.

Mais l’examen en cours n’a pas empêché les républicains d’intervenir. « La mise à l’essai par la Chine d’un véhicule hypersonique à capacité nucléaire est une étape de plus dans la modernisation militaire de la Chine – conçu pour intimider et intimider l’Occident », a déclaré le sénateur Jim Inhofe, de l’Oklahoma, le plus haut républicain de la Commission des services armés du Sénat, sur Facebook le 18 octobre : deux jours après le rapport du Times. « Ce n’est que la dernière d’une série de révélations très médiatisées sur l’arsenal nucléaire de la Chine, qui croît rapidement. »

Depuis des décennies, la stratégie des commandants républicains et démocrates en chef pour prévenir la guerre nucléaire et la propagation d’armes à des États non nucléaires consiste à réduire les arsenaux nucléaires des nations et à conclure de nouveaux accords de contrôle des armes. Le mois dernier, le président Joe Biden a déclaré aux dirigeants des Nations Unies que les États-Unis « ne cherchaient pas une nouvelle guerre froide ou un monde divisé en blocs rigides », faisant écho à ce qui s’est passé avec l’Union soviétique.

Quoi qu’il en soit, les relations de Washington avec Pékin se sont détériorées, et non améliorées. Ce mois-ci, le directeur de la CIA, William Burns, a qualifié la Chine de « menace géopolitique la plus importante à laquelle nous faisons face ». Son agence a annoncé la création d’un groupe de travail de haut niveau sur la Chine dans le cadre d’un vaste effort pour défier Pékin, faisant écho aux réponses précédentes aux menaces d’Al-Qaïda et de l’Union soviétique. Le département de la Défense qualifie souvent Pékin de « menace de l’Amérique », autour du Pentagone. « Cela signifie que la Chine est le seul pays qui peut poser un défi systémique aux États-Unis dans le sens de nous défier, économiquement, technologiquement, politiquement et militairement », a déclaré Colin Kahl, sous-secrétaire à la Défense pour la politique, en juin.

Le point critique potentiel le plus important se trouve actuellement à Taïwan, qui s’est séparée politiquement du continent en 1949 à la suite de la guerre civile en Chine. Plus tôt ce mois-ci, le président chinois Xi Jinping s’est engagé à poursuivre une réunification pacifique avec l’île, et Pékin a envoyé près de 150 avions de guerre dans la zone de défense aérienne de Taïwan ces dernières semaines.

Les États-Unis ont toujours laissé entendre qu’ils défendraient Taïwan contre une attaque de la Chine, mais ils ne se sont pas engagés publiquement à intervenir—l’idée étant que Beijing, au milieu de l’ambiguïté, n’envahira pas par crainte d’une guerre plus large avec les États-Unis. Plus tôt ce mois-ci, cependant, le Wall Street Journal a rapporté qu’environ deux douzaines de soldats des opérations spéciales américaines et de marines ont entraîné les forces taïwanaises pendant plus d’un an, ayant d’abord été dépêchés par l’administration Trump.

La Chine veut modifier ce calcul des États-Unis dans la région Asie-Pacifique, a déclaré Timothy Heath, chercheur principal en défense internationale à la RAND Corporation. L’expansion militaire du pays, a-t-il dit, démontre qu’elle peut nuire aux États-Unis au pays ou à l’étranger. « Cette arme hypersonique s’ajoute à l’inventaire croissant des capacités de frappe nucléaire de la Chine », a déclaré M. Heath. « En soi, cela ne change pas nécessairement la donne, mais cela laisse entendre que la Chine tente d’augmenter le risque et le coût d’un conflit potentiel à un point tel que les États-Unis commencent à repenser certains de leurs engagements en matière de sécurité régionale. »

Pékin, pour sa part, insiste sur le prétendu test d’arme hypersonique n’était pas mal intentionné. Zhao Lijian, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, l’a qualifié de « vaisseau spatial, pas de missile » lors d’une conférence de presse lundi. « Cet essai était une expérience de routine visant à vérifier la technologie réutilisable des engins spatiaux, ce qui est très important pour réduire le coût d’utilisation des engins spatiaux », a-t-il déclaré. « Il peut fournir un moyen pratique et peu coûteux pour les humains d’utiliser l’espace de façon pacifique. »

Thomas GROLLEAU

Thomas GROLLEAU est un passionné du journaliste et d'internet depuis plus de 25 ans. Il a créé le site Journal du Freenaute pour partager sa passion au plus grand nombre. Il est le responsable de la rédaction. Thomas vous fera aimer les informations relatives à l'informatique.