Les régulateurs américains tentent de bloquer « la plus grande fusion de semi-conducteurs de l’histoire ».

Le rachat d’Arm, le concepteur de puces basé à Cambridge, par son rival Nvidia, pour un montant de 75 milliards de dollars, est en péril après que les autorités de réglementation américaines ont suivi le Royaume-Uni et l’Europe en bloquant « la plus grande fusion de puces à semi-conducteurs de l’histoire ».

Une action en justice contre le rachat

La Federal Trade Commission a intenté une action en justice pour stopper le rachat d’Arm, dont la valeur est passée de 40 à 75 milliards de dollars depuis que l’offre a été faite en septembre dernier, en raison de l’envolée du marché boursier dans le secteur des puces, alors qu’une opposition apparemment presque insurmontable se fait jour après l’action des régulateurs en Europe et au Royaume-Uni.

« La FTC intente une action en justice pour bloquer la plus grande fusion de puces à semi-conducteurs de l’histoire afin d’empêcher un conglomérat de puces d’étouffer le pipeline d’innovation pour les technologies de prochaine génération », a déclaré Holly Vedova, directrice du bureau de la concurrence à la FTC. « Cette proposition d’accord fausserait les incitations d’Arm sur les marchés des puces et permettrait à l’entreprise combinée de saper injustement les rivaux de Nvidia. »

La FTC, qui représente désormais la plus grande menace pour faire échouer le rachat de Nvidia, basé en Californie, a déclaré que cette action en justice devrait envoyer un « signal fort indiquant que nous agirons de manière agressive pour protéger nos marchés d’infrastructures critiques contre les fusions verticales illégales ».

Les États-Unis sont le dernier marché à s’inquiéter de la fusion, alors que les pays du monde entier s’intéressent de plus en plus aux ramifications des rachats qui menacent la sécurité nationale et les entreprises d’infrastructure dans le secteur de la technologie.

La pénurie mondiale de plus en plus grave de puces – le « cerveau » de chaque appareil électronique dans le monde, des smartphones aux iPads en passant par les voitures et les téléviseurs intelligents – a accru l’activité de rachat et aiguisé l’attention des régulateurs.

« L’accord vertical proposé donnerait à l’une des plus grandes entreprises de puces le contrôle de la technologie et des conceptions informatiques sur lesquelles les rivaux s’appuient pour développer leurs propres puces concurrentes », a déclaré la FTC.

Arm, un acteur majeur du marché

Arm, qui emploie 6 500 personnes, dont 3 000 au Royaume-Uni, a été décrite comme la « Suisse » de l’industrie des semi-conducteurs, ses conceptions étant utilisées par des fournisseurs, y compris des rivaux de Nvidia.

Arm, dont l’acquisition par le groupe japonais SoftBank pour 32 milliards de dollars en 2016 n’a soulevé aucun problème réglementaire, compte plus de 500 clients qui utilisent ses conceptions et se font concurrence au niveau mondial, notamment Apple, Samsung et Qualcomm.

Nvidia, qui s’est engagé à ne pas réduire les activités d’Arm au Royaume-Uni et à conserver son modèle de licence ouverte, a déclaré que l’opération « contribuerait à accélérer Arm et à stimuler la concurrence et l’innovation, y compris au Royaume-Uni ».

La FTC, dont la commission a voté à l’unanimité pour prendre des mesures et a déclaré avoir coopéré avec les agences de la concurrence de l’Union européenne, du Royaume-Uni, du Japon et de la Corée du Sud, n’était pas d’accord. « La fusion proposée donnerait à Nvidia la capacité et l’incitation à utiliser son contrôle de cette technologie pour saper les concurrents », a déclaré la FTC. « [Elle] réduirait la concurrence et entraînerait en fin de compte une baisse de la qualité des produits, une réduction de l’innovation, une hausse des prix et une diminution du choix. »

Le mois dernier, le gouvernement britannique a ordonné une enquête approfondie sur le rachat de Nvidia. Nadine Dorries, la secrétaire d’État au numérique et à la culture, a déclaré qu’Arm avait une « place unique dans la chaîne d’approvisionnement technologique mondiale ».

L’intervention du gouvernement fait suite aux conclusions initiales de l’Autorité de la concurrence et des marchés (Competition and Markets Authority), en juillet, selon lesquelles l’opération soulève de graves problèmes de concurrence, et à l’évaluation du régulateur selon laquelle aucun « remède comportemental » proposé par Nvidia ne suffirait à les résoudre.

Malgré les obstacles croissants à l’opération, Masayoshi Son, le directeur général du vendeur SoftBank, a déclaré le mois dernier qu’il s’attendait à ce que le rachat soit finalement autorisé.