Au début de l’année, Netflix a annoncé son intention d’atteindre des émissions nettes de gaz à effet de serre nulles d’ici la fin 2022. Cette initiative fait suite à des aspirations similaires en matière de respect du climat annoncées ces dernières années par les grandes entreprises de la Silicon Valley, telles que Microsoft, Apple et Facebook. Au Royaume-Uni, des entreprises telles que BT, la BBC et Sky ont promis d’atteindre le niveau zéro d’ici 2030.

Selon M. Robinson, pour atteindre la neutralité carbone, ces stratégies doivent impliquer des réductions importantes des émissions plutôt que de se contenter d’investir dans des projets verts.

« Le zéro net est devenu la nouvelle compensation de la taxe sur le carbone, pour pouvoir dire : ‘Ce n’est pas mon problème’. Pour faire la différence, il faut une réduction au sein des entreprises, et pas seulement une astuce comptable », explique-t-il.

Nous avons créé l’initiative « Greening of Streaming » parce que nous savons que le secteur du streaming a suffisamment envie d’apporter des changements positifs pour réduire son impact sur l’environnement, et parce que la technologie est là pour que cela soit réalisable. »

Une question épineuse est de savoir si les émissions produites par les consommateurs qui regardent les émissions doivent être prises en compte. Le plan « net zéro » de Netflix se fonde uniquement sur l’empreinte carbone des activités de l’entreprise et de la production de films et d’émissions de télévision.

Dans un blog expliquant comment il estime les émissions, Netflix a déclaré que les fournisseurs d’accès à Internet et les fabricants d’appareils, tels que les fabricants de téléviseurs, d’iPad et de téléphones portables, devraient « idéalement comptabiliser eux-mêmes ces émissions ».

« Le calcul de l’empreinte carbone devrait inclure les appareils des utilisateurs, car c’est là que les services numériques sont consommés », explique Daniel Schien, maître de conférences en informatique à l’université de Bristol, dont l’outil de modélisation du carbone a été utilisé par Netflix, la BBC et le Carbon Trust, entre autres. « L’exclusion de cette partie de l’empreinte compromettra la capacité à la gérer et à la réduire ».

La croissance du trafic internet a été stratosphérique ces dernières années, avec jusqu’à 80 % de la capacité de données absorbée par la popularité des services gourmands en bande passante d’une poignée d’entreprises telles que Netflix, YouTube, Facebook, Activision Blizzard, qui fabrique Call of Duty, et Epic Games, la société derrière Fortnite.

Toutefois, M. Schien prévient que la croissance inexorable de 50 % par an en moyenne de la demande de capacité n’est pas directement corrélée au même taux d’augmentation des émissions de carbone. Il cite des facteurs tels que l’amélioration annuelle de plus de 20 % de l’efficacité des réseaux et des centres de données, qui compense une partie de cette augmentation.

« La majorité du carbone produit par heure de diffusion vidéo en continu se trouve dans les foyers », explique-t-il. « L’empreinte la plus importante est celle des téléviseurs, qui sont de plus en plus grands. Et n’oubliez pas que ces émissions de télévision ont lieu que vous regardiez une émission régulière ou en streaming, et que la télévision diffusée est toujours bien plus populaire que le streaming. »

L’Ofcom, l’autorité britannique de régulation des médias, a estimé que la consommation totale de vidéos est passée de quatre heures et cinquante minutes par jour à cinq heures et quarante minutes l’année dernière, la population étant rivée à son domicile, le visionnage de la télévision linéaire et des émissions enregistrées représentant près de 60 % de cette consommation.

Le temps passé sur des services de streaming par abonnement, tels que Netflix, est passé de 30 à 50 minutes, ce qui ne représente toujours qu’une faible proportion du temps d’écran total consacré aux émissions.

M. Schien souligne également qu’en termes de contribution aux émissions globales de gaz à effet de serre au Royaume-Uni, le secteur du streaming et de la télévision reste un petit poucet. La cuisson au micro-ondes d’un sac de pop-corn pendant quatre minutes produit environ 30 % des émissions liées à la consommation d’une heure de contenu en streaming.

« Chaque petit geste compte, mais l’intensité carbonique du streaming par rapport à l’économie est très faible », explique-t-il. « Le chauffage, la mobilité et la nourriture sont les choses auxquelles nous pensons le plus.

« Je ne dis pas que nous ne devons pas nous en préoccuper, mais quelque chose d’aussi innocent que du muesli, avec du lait, a une empreinte carbone plus élevée qu’une heure de streaming. »