Les marchés financiers ont escaladé un mur d’inquiétude tout au long de l’année 2021, les investisseurs faisant grimper le prix des actifs face à une inflation toujours élevée, une crise mondiale de la chaîne d’approvisionnement et l’un des booms spéculatifs les plus frénétiques depuis des décennies.

Les actions ont atteint des niveaux record grâce à l’afflux d’argent, à l’augmentation du nombre de transactions et à la gamification de l’investissement qui a atteint de nouveaux sommets. Voici quelques-uns des moments les plus marquants de cette année en dents de scie.

Le chaos des actions mèmes

Le drame de l’année a commencé à Wall Street, où des groupes de traders particuliers se sont associés sur des forums en ligne pour tenter l’une des plus grandes ventes à découvert de l’histoire du marché.

Organisés par l’intermédiaire du groupe Wall Street Bets de Reddit, ils se sont concentrés sur des actions dépréciées que des fonds spéculatifs avaient vendues à découvert (en vendant des actions empruntées, avec l’intention de les racheter à meilleur prix).

Dans la frénésie qui s’est emparée de Wall Street, l’armée du WSB a utilisé deux armes pour abattre les hedgies : les options d’achat – des produits dérivés qui donnent le droit d’acheter des actions à un certain prix – et les mèmes, pour alimenter leurs achats orchestrés, en exploitant le dégoût du public pour les spéculateurs prédateurs.

Le phénomène a commencé avec GameStop, le détaillant américain de jeux vidéo, qui a fait grimper le prix de son action de 1 700 % en un mois, ce qui a brièvement fait vaciller les marchés, les fonds spéculatifs ayant subi d’énormes pertes en essayant de racheter les actions empruntées.

Mais ce mouvement a été interrompu de manière spectaculaire, et controversée, après que l’application de trading Robinhood a limité l’achat d’actions. L’application a invoqué les exigences de ses chambres de compensation ; r/wallstreetbets a crié à l’injustice, bien qu’une action en justice invoquant une conspiration avec le teneur de marché Citadel Securities ait été rejetée le mois dernier.

Cette saga a donné lieu à l’apparition d’un nouveau vocabulaire sur les marchés, avec des traders « à la main de diamant » refusant de plier leurs positions, et d’autres criant « yolo » (on ne vit qu’une fois) en se lançant dans des opérations risquées mais potentiellement lucratives.

Cette frénésie de GameStop s’est répétée avec le groupe de cinéma AMC, la chaîne de magasins Bed Bath & Beyond et le groupe de location de voitures Avis, s’enflammant à plusieurs reprises dans l’année.

Ces reprises se sont soldées par des larmes pour certains négociants en détail, qui se sont retrouvés les mains dans le sac lorsque les actions mèmes ont chuté. Mais malgré une chute à la fin du mois de décembre, GameStop est toujours en hausse de 700 % cette année, et AMC d’environ 1 200 %.

La course aux Spacs

Les sociétés d’acquisition à finalité spécifique (Spacs) – créées pour acheter d’autres sociétés, encore inconnues – ont également connu un boom en début d’année, avant de s’essouffler en raison des mauvaises performances de certaines d’entre elles. En décembre, un fonds qui suivait les Spacs était en baisse de plus de 20 % sur l’année, alors que le S&P 500 était en hausse de plus d’un quart.

Cette fièvre spéculative a été alimentée par l’abondance d’argent qui circule dans le système, grâce à des taux d’intérêt plus bas que jamais et à des programmes de relance pandémiques.

« Le grand thème reste la façon dont le prix de tous les actifs financiers reste grossièrement gonflé, tant sur une base relative que sur une base pure », explique Bill Blain, stratégiste chez Shard Capital.

Distorsion monétaire

Les banques centrales ont poursuivi leur politique monétaire ultra-libre jusqu’en 2021, apaisant à plusieurs reprises les marchés en leur faisant croire que la hausse des prix serait temporaire. La Réserve fédérale américaine a continué à acheter des obligations pour un montant de 120 milliards de dollars (89 milliards de livres sterling) chaque mois, mais a finalement commencé à réduire son programme en novembre, alors que l’inflation atteignait son plus haut niveau depuis des décennies.

Cette « distorsion monétaire » a déformé la façon dont les gens pensent aux marchés libres capitalistes, affirme Blain. « La distorsion des prix des actifs financiers crée toutes sortes de conséquences involontaires – du blocage du « cycle économique » normal en permettant à des entreprises zombies obsolètes de survivre, de l’étouffement et de la distorsion de l’évolution des entreprises, à la facilitation de la mauvaise orientation des capitaux au sein de l’économie. »

Ou, comme le dit la foule de Wall Street Bets, « money printer go brrr ».

Cryptomanie

Ces distorsions massives ont été les plus évidentes sur le marché des crypto-monnaies, où la valeur combinée du bitcoin, de l’ethereum et des nouveaux entrants tels que le solano a atteint 3 milliards de dollars en été, avant que les prix ne se refroidissent plus tard dans l’année.

La crypto-monnaie a franchi quelques étapes clés – le Salvador est devenu le premier pays à faire du bitcoin une monnaie légale, lors d’un lancement entaché de problèmes techniques – mais il y a eu aussi plusieurs chutes brutales, notamment la répression chinoise de l’extraction du bitcoin. Après avoir atteint des sommets d’environ 69 000 dollars, le bitcoin termine l’année sous les 50 000 dollars, en hausse de 64 % sur l’année.

Chocs dans la chaîne d’approvisionnement

Les problèmes de chaîne d’approvisionnement se sont emparés de l’économie mondiale, avec de grosses conséquences pour les actions des matières premières. Les perturbations des réseaux commerciaux et de la production des usines ont été exacerbées après que le porte-conteneurs Ever Given s’est coincé dans le canal de Suez en mars.

Si le minerai de fer et le cuivre ont connu une certaine volatilité, les prix du bois d’œuvre se sont vraiment démarqués. Ils ont bondi au cours du premier semestre 2021, faisant un bond de 400 % pour atteindre un pic de 1 700 dollars par millier de pieds-planche en mai, dans un contexte de pénurie de l’offre. Mais les prix ont ensuite chuté, les constructeurs ayant mis leurs projets de construction en veilleuse. L’inflation agricole a également touché les gens de plein fouet. Les prix mondiaux des denrées alimentaires ont atteint leur plus haut niveau depuis dix ans, le maïs et le blé ayant augmenté de 20 % et le café arabica de 80 %.

Si les investisseurs avaient su le 1er janvier que l’inflation américaine atteindrait 6,8 % en novembre, soit le niveau le plus élevé depuis 39 ans, on leur aurait pardonné d’investir dans l’or. Mais la couverture traditionnelle contre les inflations a connu sa pire année depuis 2015, perdant environ 4 % et restant à la traîne de nombreux autres actifs.

L’inflation a également affecté les actifs à revenu fixe, les marchés obligataires mondiaux étant en passe de connaître leur pire année depuis 1999.

Dans l’ensemble, le FTSE 100 du Royaume-Uni a connu une année solide, gagnant environ 14 %. Wall Street a enregistré des gains importants, le Nasdaq Composite ayant progressé de 21 % et l’indice général S&P 500 de 28 % sur l’année, avec un nombre remarquable de 70 records.

Les valeurs technologiques

Les grandes entreprises technologiques ont gagné en puissance, Apple, Google, Microsoft, Nvidia et Tesla représentant plus d’un tiers des rendements de l’indice S&P 500 cette année.

Mais les valeurs technologiques plus petites et moins rentables ont chuté, car la croissance de leurs ventes a ralenti et la Réserve fédérale américaine s’est orientée vers une hausse des taux d’intérêt l’année prochaine, ce qui a réduit leur attrait en tant que valeurs de croissance.

Un indice de valeurs technologiques américaines non rentables créé par Goldman Sachs a été battu à plate couture en novembre. À la fin de l’année, le marché haussier des introductions en bourse de valeurs technologiques s’est transformé en marché baissier, la plupart des valeurs technologiques américaines ayant perdu au moins 20 % de leur valeur maximale.
L’opérateur de vidéoconférence Zoom a chuté de 45 % au cours de l’année, tandis que Peloton s’est effondré à 75 % près de son niveau le plus bas d’avant la pandémie, tiré vers le bas par un caméo réticent dans Sex and the City.

« À l’extrême, les actions qui n’auraient pas semblé déplacées dans la bulle technologique de 2000/2001 sont en moyenne 60 % plus basses que plus tôt dans l’année », souligne David Miller, directeur des investissements de Quilter Cheviot.

« Les entreprises technologiques chinoises sont en baisse dans des proportions similaires, mais pour des raisons différentes. La rotation de la croissance vers la valeur, toujours mise en avant par les stratèges à un coup, semble avoir déjà eu lieu. »

La crise chinoise

Pékin a donné plusieurs frayeurs aux marchés, le groupe immobilier endetté Evergrande menaçant de provoquer un effondrement désordonné et de secouer l’économie chinoise.

Au cours de l’été, le président Xi Jinping a lancé une campagne de répression contre les entreprises technologiques, faisant plonger les actions des sociétés cotées à l’étranger, telles que le service de covoiturage Didi. Les restrictions imposées au secteur de l’éducation et les contrôles plus stricts des jeux vidéo pour enfants ont également ébranlé certaines actions.

Frénésie de rachats

L’année a été une année record pour l’activité de fusion et d’acquisition (F&A) à l’échelle mondiale, avec des piles de capitaux et des valorisations très élevées qui ont conduit à un tourbillon de transactions. Selon les données de Dealogic, la valeur des fusions et acquisitions dans le monde a dépassé 5 milliards de dollars pour la première fois, battant ainsi le record de 4,42 milliards de dollars établi en 2007, avant la crise financière.

Mais l’investisseur chevronné Charlie Munger a lancé une mise en garde ce mois-ci. Âgé de 97 ans, Munger a déclaré lors d’une conférence que les marchés étaient par endroits surévalués, avertissant que « je considère que cette ère est encore plus folle que celle des dotcoms ».