Analyse : étant donné la toxicité endémique en ligne, il est difficile de voir comment rendre les mondes VR agréables et sûrs.

Jusqu’en 2019, l’utilisation de la réalité virtuelle était un véritable casse-tête. Elle était chère et reliée par des câbles à des PC onéreux, mais l’Oculus Quest, sans fil et facile à utiliser, a changé la donne. Une fois le casque mis en place, vous pouvez naviguer parmi quelques centaines d’applications et de jeux conçus pour la RV, dont beaucoup sont des espaces sociaux conçus pour discuter avec d’autres personnes. VRChat est l’un d’entre eux, et le plus populaire, en partie parce qu’il est intriguant, sauvage et aléatoire.

La réalité virtuelle

Certains espaces VR – dont Horizon de Meta – tentent d’adopter un look apaisant, aseptisé et futuriste, avec des couleurs douces et des humanoïdes caricaturaux. VRChat est un méli-mélo total, dominé par l’esthétique de l’anime : des villes au néon, des oreilles de chat, des femmes en 2D aux gros seins et légèrement vêtues, et bien sûr des furries (des animaux anthropomorphes sexualisés, pour ceux qui n’ont pas la chance de le savoir).

Des portails mènent à différents salons de discussion – un club, une plage, des appartements, des galeries – qui semblent tous sortir tout droit d’un jeu vidéo de 2009. Ce n’est pas une expérience riche sur le plan esthétique. Dans une ville cyberpunk miniature, mes yeux sont assaillis par des néons criards et des panneaux d’affichage géants annonçant différents espaces et communautés, le plus souvent ornés de filles d’anime souriantes. Dans mon dernier voyage dans VRChat, un petit robot vert, une banane géante et une grenouille – d’autres joueurs – errent sans but. La grenouille me regarde et lève le pouce. J’échange quelques salutations avec un raton laveur coréen, avant qu’il ne s’en aille.

Man using virtual reality headset at home

Le but, pour autant qu’il y en ait un, est de trouver d’autres personnes avec qui discuter. Et comme une très grande partie des utilisateurs de VRChat sont des adolescents, les gens semblent surtout vouloir s’amuser entre eux. Les trolls peuvent être considérés comme un problème dans les espaces virtuels par les adultes, mais pour les adolescents, c’est plutôt le but, comme en témoignent les centaines de compilations de vidéos sur YouTube.

L’humour « edgy » est la norme ici. La première chose que l’on m’a dite sur VRChat (il y a quelques années maintenant) était : « Hé, tu veux te droguer ? », d’une voix qui n’avait certainement pas encore atteint la puberté.

Cela me rappelle un peu Second Life, le monde virtuel en ligne qui a brièvement fait la une des journaux au début des années 2000, où j’ai été abordé par un écureuil géant qui m’a proposé de me vendre un « seau de sida ». Je n’ai pas rencontré de problèmes partout où je suis allé sur VRChat – la plupart du temps, il ne s’agissait que de banalités et de bêtises – mais si je voulais chercher, je n’aurais pas à aller bien loin pour trouver quelqu’un qui débite des insultes pour rire, ou l’une des salles explicitement réservées aux adultes.

VR et comportement

Il peut être difficile d’engager une conversation. La vérité est que la plupart des conversations sont aléatoires, fugaces et plutôt inutiles, ou légèrement désagréables. À l’heure actuelle, les applications telles que VRchat fonctionnent selon une sorte de système d’autorégulation en matière de modération : les joueurs qui reçoivent continuellement des plaintes concernant leur comportement perdent progressivement leurs privilèges, et vous pouvez couper le son ou bloquer d’autres utilisateurs s’ils vous ennuient ou vous harcèlent.

Étant donné l’endémicité de la toxicité en ligne, de Twitter à Facebook en passant par Call of Duty, je ne suis pas convaincu que Meta ou quiconque dans le monde des grandes technologies ait la volonté ou les moyens de rendre le monde en ligne universellement agréable et sûr. De cette façon, les mondes RV ne sont ni meilleurs ni pires que n’importe quel autre monde en ligne.

En gardant à l’esprit que, comme les médias sociaux, les casques de RV ne sont pas destinés aux utilisateurs de moins de 13 ans, le mieux que nous puissions faire pour le moment est d’équiper les adolescents pour qu’ils puissent y faire face.