Un prototype d’une version plastique moins chère du Surface Duo 2 pliable de Microsoft est apparu récemment sur eBay. Il est intéressant en tant qu’artefact, mais il soulève également la question suivante : qu’en est-il des téléphones pliables ?

Regardez autour de vous la prochaine fois que vous prendrez les transports en commun et vous verrez que la plupart des gens sont rivés à leur téléphone ou écoutent des podcasts ou de la musique, également à partir de leur téléphone. Quelques personnes utiliseront une tablette, un lecteur électronique ou un livre en papier pour lire, mais combien de téléphones pliants voyez-vous ? Presque certainement aucun. Ils ont l’air cool sur le papier, mais c’est un gros flop dans la vie réelle.

« Un certain nombre de facteurs suggèrent que les téléphones pliables pourraient être populaires auprès des consommateurs », a déclaré par courriel Oberon Copeland, rédacteur technique, propriétaire et PDG du site Web Very Informed. « Premièrement, ils offrent une grande polyvalence, car les utilisateurs peuvent choisir de les utiliser comme un téléphone standard ou d’étendre l’écran pour une expérience de tablette plus immersive. Deuxièmement, ils ont tendance à être très élégants et légers, ce qui les rend faciles à transporter. Et troisièmement, ils ont tendance à être très chers, ce qui pourrait attirer les acheteurs qui veulent afficher leur statut avec le dernier et le meilleur appareil. »

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Sympa, mais pas assez

Un téléphone pliable semble être une excellente idée. Il vous permet essentiellement d’empocher un écran de la taille d’une tablette, et cet écran reste protégé lorsqu’il est plié. Vous pouvez regarder des films, taper sur une moitié tout en voyant vos mots sur l’autre, etc.

Mais dès que l’on commence à examiner les aspects pratiques, l’attrait des téléphones pliables commence à s’estomper. Le plus gros problème est le prix. Tous ces appareils font paraître les smartphones les plus haut de gamme, comme l’iPhone Pro, bon marché. Il vous faudra débourser bien plus de 1 000 euros – même le Samsung Galaxy Z Fold 2, qui présente des défauts, peut coûter environ 2 000 dollars. Pourquoi sont-ils si chers ? Tout d’abord, vous avez essentiellement deux téléphones reliés par une charnière. Et cette charnière doit être extraordinaire, sinon l’affaire ne tient pas debout.

Ils offrent une grande polyvalence, car les utilisateurs peuvent choisir de les utiliser comme un téléphone standard ou d’agrandir l’écran pour une expérience de tablette plus immersive.

Les premiers téléphones pliables ont développé des plis le long de l’écran au niveau de la charnière après un temps étonnamment court, et même aujourd’hui, vous pouvez faire des recherches sur les problèmes d’écrans pliables et voir de nombreux rapports sur le décollement de la couche protectrice de l’écran. Il est également possible d’utiliser des écrans en verre, mais on a alors vraiment l’impression d’avoir deux téléphones collés l’un à l’autre.

« Bien sûr, les téléphones pliables présentent aussi des inconvénients qui pourraient limiter leur attrait. L’un d’eux est qu’ils peuvent être difficiles à utiliser d’une seule main, car l’écran plus large peut rendre difficile l’accès à l’ensemble de l’appareil. Un autre inconvénient est qu’ils sont souvent assez fragiles, et que même de petites chutes peuvent causer des dommages importants », explique M. Copeland.

Et ce n’est pas tout. Une fois plié, l’emballage est épais. Techniquement, il peut être empoché, contrairement aux petites tablettes, mais vous ne voudriez probablement pas le faire. Et enfin, il est difficile de jeter un simple coup d’œil à son téléphone pour vérifier ses notifications. Une solution consiste à placer l’écran vulnérable à l’extérieur. L’autre solution consiste à ajouter un autre écran, plus petit, pour afficher des informations lorsque les écrans principaux sont fermés, ce qui accroît la complexité et le coût.

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Pourquoi s’embêter ?

S’ils sont si difficiles à fabriquer, si chers et si pleins de compromis, pourquoi les fabricants s’obstinent-ils à les produire ?

L’une des raisons pourrait être le battage médiatique. Sur le marché des téléphones Android « me-too », toute nouvelle fonctionnalité ou idée se propage rapidement à d’autres combinés, une sorte d’entropie de l’innovation. « Si tout le monde en fait un, alors nous devrions en faire autant », pourrait-on penser.

De plus, à l’heure actuelle, les téléphones pliants sont l’un des rares moyens de différencier un produit de l’iPhone. Apple n’en fabrique pas, et ne montre aucun signe de volonté de le faire. Il est hors de question qu’Apple expédie un téléphone dont l’écran se plisse ou se détache accidentellement, et tant que ces problèmes ne seront pas résolus, il n’y aura probablement pas d’iPhone pliable.

Stu Maschwitz, créateur d’applications, expert en effets spéciaux vidéo et critique de matériel, est plus direct :

« Les téléphones pliables sont stupides, et vous n’en aurez jamais, à moins que votre travail consiste à avoir des téléphones stupides », déclare Maschwitz sur Twitter.

En fait, compte tenu des inconvénients pour les utilisateurs et les fabricants, il est difficile d’imaginer que le téléphone pliable puisse être plus qu’un produit de niche coûteux pour quelques nerds purs et durs. S’il pouvait être plus fin, plus robuste, plus léger, et avoir un écran aussi bon que celui d’un iPad une fois déplié, tout en ne coûtant qu’un peu plus qu’une tablette ordinaire, alors peut-être que les choses changeront.

Mais cela ne semble pas être pour tout de suite.