De plus en plus de distributions Linux abandonnent leurs versions 32 bits. Pourquoi font-ils cela ? Et comment cela vous affecte-t-il ? Voici tout ce que vous devez savoir.

Fini l’ancien, place au nouveau. C’est l’histoire de la transition des distributions Linux 32 bits vers les distributions 64 bits.

C’est une évolution qui se produit depuis un certain temps. Comme tout changement, il est indolore pour certains et représente un véritable casse-tête pour d’autres. Si vous n’avez pas encore été confronté à ce problème, il y a de fortes chances que vous le soyez bientôt.

Quelle est la différence entre 32 bits et 64 bits ?

Lorsqu’on parle d’ordinateurs personnels, l’architecture de votre machine, qu’elle soit 32 ou 64 bits, dépend de l’unité centrale de traitement (ou CPU). Certaines UC peuvent aller encore plus loin (jusqu’à 512 bits), mais la plupart des ordinateurs personnels sont soit 32, soit 64 bits.

Les ordinateurs 64 bits sont exponentiellement plus puissants que leurs homologues 32 bits. Une machine 32 bits peut traiter 232 bits de données, tandis qu’une machine 64 bits peut traiter 264 bits de données.

La différence peut sembler minime, mais attendez de calculer ces chiffres sur une calculatrice. L’architecture 32 bits peut supporter 4 294 967 296 octets (environ 4 gigaoctets), tandis que l’architecture 64 bits peut supporter 18 446 744 073 709 551 616 octets (environ 18 milliards de gigaoctets).

Les ordinateurs personnels 64 bits sont devenus disponibles quelques années après le début du nouveau millénaire. Si vous êtes sur le point d’acheter un nouvel ordinateur, ou si vous en avez acheté un ces dernières années, il y a de fortes chances que vous ayez une machine 64 bits. La quantité de mémoire vive (RAM) de votre ordinateur est un indicateur. Les machines 32 bits ne peuvent pas gérer plus de 4 Go. Si votre ordinateur portable dispose de 8 Go, c’est qu’il est 64 bits.

Pourquoi les distributions Linux existent-elles en versions 32 bits et 64 bits ?

Le logiciel doit savoir comment communiquer avec le matériel afin de tirer parti de cette différence. Ainsi, si une version 32 bits d’un système d’exploitation peut fonctionner sur un PC 64 bits, elle ne peut pas utiliser toute la puissance supplémentaire. D’autre part, la version 64 bits d’un système d’exploitation ne peut pas du tout fonctionner sur un PC 32 bits.

Si la plupart des nouveaux PC sont équipés d’une architecture 64 bits, Linux n’est pas seulement utilisé sur du matériel moderne. De nombreuses personnes utilisent Linux pour redonner vie à des machines plus anciennes. Pour cette raison, de nombreuses distributions fournissent des versions 32 bits et 64 bits à télécharger.
Ce n’est pas une situation unique à Linux. Windows existe également en versions 32 et 64 bits, même Windows 10 ! Microsoft souhaite que son bureau fonctionne sur du matériel plus ancien ou moins puissant.

Pourquoi les versions 32 bits de Linux disparaissent-elles ?

Ubuntu, la version la plus populaire de Linux pour les ordinateurs de bureau, a cessé de sortir des versions 32 bits en 2017. Un an plus tard, des variantes comme Ubuntu MATE, Ubuntu Budgie et Kubuntu ont suivi le mouvement. openSUSE Leap ne fait pas non plus de versions 32 bits.

elementary OS n’a pas mis à disposition une version 32 bits avec la sortie de Loki en 2016. Une distro Linux plus récente appelée Solus n’a jamais proposé de version 32 bits. Arch Linux a récemment cessé de prendre en charge les versions 32 bits (mais il existe de nombreuses raisons de continuer à utiliser Arch Linux).
Pourquoi ? L’architecture 32 bits est de plus en plus rare. Que ce soit en raison d’un besoin de spécifications plus élevées ou d’une défaillance matérielle, de nombreuses personnes ont remplacé leurs vieilles machines. Lorsque les distributions annoncent leur intention d’abandonner le support 32 bits, relativement peu de personnes (voire aucune) se plaignent.

Les distributions Linux ont des ressources limitées. Les versions 32 bits ont besoin de quelqu’un pour les maintenir et les tester. En même temps, les équipes ciblent souvent d’autres architectures matérielles, comme ARM. Les images 32 bits étant de moins en moins téléchargées, il devient plus difficile de justifier cet effort.

Encore une fois, le passage progressif des logiciels 32 bits n’est pas propre à Linux. Mac OS X 10.6, publié en 2009, a été la dernière version du système d’exploitation de bureau d’Apple à fonctionner sur du matériel 32 bits. Avec macOS 10.13, Apple a commencé à supprimer progressivement la prise en charge des applications 32 bits. La société n’accepte plus de nouvelles applications 32 bits dans son Mac App Store.

Qu’en est-il des applications Linux 32 bits ?

Les logiciels de bureau ont également commencé à évoluer, et certains développeurs d’applications ont cessé de prendre en charge l’architecture 32 bits. Google, par exemple, ne publie plus de version 32 bits de Chrome pour Linux. D’autres entreprises ont commencé à publier uniquement des versions 64 bits de leurs applications.

Maintenir les correctifs de certaines versions 32 bits de logiciels Linux peut s’avérer difficile. C’est l’un des problèmes de sécurité les plus importants sur les ordinateurs de bureau Linux.

En fin de compte, un système d’exploitation n’est pas très utile si un nombre suffisant d’applications que vous voulez ne sont pas compatibles. Une bonne partie des logiciels Linux fonctionne encore sur du matériel 32 bits, mais cela pourrait ne plus être le cas très longtemps.

Le support 32 bits de Linux est-il terminé ?

Pas encore.

Dans le cas d’Ubuntu, vous pouvez toujours utiliser du matériel 32 bits si vous installez la version 16.04 (une version de support à long terme) et effectuez une mise à niveau à partir de là. La version 16.04 est officiellement prise en charge jusqu’en 2021. Vous continuerez à recevoir les mises à jour logicielles tant que l’équipe Ubuntu maintiendra les versions 32 bits des applications et des paquets.

De nombreuses autres distributions fournissent encore des versions 32 bits à télécharger. Debian, la distro sur laquelle Ubuntu est basée, propose toujours une option 32 bits. Il existe également de nombreuses distros Linux qui ciblent spécifiquement le matériel plus ancien, ce qui implique de faire de la prise en charge du 32 bits une priorité.

Et même longtemps après que la plupart des principales distros Linux aient décidé de laisser tomber le matériel 32 bits, vous pouvez vous attendre à ce qu’il y ait une distro de niche pour les appareils relativement anciens. C’est simplement la façon dont le monde de Linux fonctionne.

Cela dit, il est peut-être temps de passer à autre chose

Linux ne vous oblige pas à abandonner vos applications 32 bits, mais certaines des distros les plus modernes font cet effort. Si vous souhaitez bénéficier de l’expérience la plus récente que les ordinateurs de bureau à code source ouvert ont à offrir, vous devrez peut-être bientôt mettre à la retraite un PC vieillissant.
Je sais que cela peut être frustrant si vous êtes passé à Linux juste pour garder votre PC vieillissant en vie pour toujours. Mais même si vous n’êtes pas particulièrement concerné par les dernières fonctionnalités, vous risquez de rencontrer de plus en plus de bogues ou d’autres frustrations dues au manque de support.