Le marché numérique des NFT a atteint un montant estimé à 22 milliards de dollars l’année dernière, mais les entreprises ont du mal à surveiller les œuvres d’art volées.

Lorsque Lois van Baarle, une artiste néerlandaise, a parcouru la plus grande place de marché NFT à son nom à la fin de l’année dernière, elle a trouvé plus de 100 œuvres d’art à vendre. Aucune d’entre elles n’avait été mise en vente par elle.

Van Baarle est une artiste numérique populaire, qui compte des millions d’adeptes sur les médias sociaux. Elle fait partie d’un nombre croissant d’artistes dont les images en ligne ont été volées, transformées en actifs numériques uniques sur une blockchain et proposées pour être échangées en crypto-monnaie sur la plateforme NFT OpenSea.

Un vol de NFT

L’augmentation de ces vols intervient alors que le marché des jetons non fongibles, ou NFT, a explosé l’année dernière, atteignant un montant estimé à 22 milliards de dollars, attirant Sotheby’s et Christie’s, et entraînant des enchères de plusieurs millions de dollars pour ces nouveaux certificats de propriété d’actifs numériques.

OpenSea a connu une croissance vertigineuse et est désormais évalué à 13 milliards de dollars. Mais dans cette ascension spectaculaire, la société en fait bien trop peu pour empêcher le commerce de NFT frauduleux, selon certains artistes, et fait peser une grande partie de la charge de la répression de la fraude artistique sur les artistes eux-mêmes.

OpenSea a déclaré dans un communiqué : « Il est contraire à notre politique de vendre des NFT utilisant du contenu plagié », ajoutant qu’elle radie et bannit régulièrement les comptes qui agissent ainsi. La société a déclaré qu’elle travaillait à la mise au point de nouveaux outils de reconnaissance d’images et d’autres outils qui permettraient de reconnaître rapidement le contenu volé et de protéger les créateurs, et qu’elle prévoyait de lancer certains d’entre eux au cours du premier semestre de cette année.
Une aubaine et un cauchemar pour les artistes

En théorie, la technologie blockchain était censée permettre aux artistes numériques de vendre plus facilement des jetons de propriété uniques, offrant aux acheteurs un enregistrement permanent de la propriété liée à l’œuvre.

Pour certains artistes, la technologie a ouvert une nouvelle façon de gagner de l’argent : Kenny Schachter, vidéaste et écrivain d’art basé à New York, a embrassé très tôt les NFT et a déclaré avoir gagné des centaines de milliers de dollars au cours de l’année écoulée, après avoir travaillé pendant trois décennies au sein d’un monde de l’art dans lequel l’art vidéo se vendait rarement.

« Nous vivons une incroyable explosion d’opportunités pour les artistes numériques », a déclaré Schachter. « C’est 1 000 % mieux qu’il y a un an, deux ans, quand il n’y avait aucun marché pour cet art ».

Mais d’autres artistes disent que le boom de la crypto de l’année dernière a été un cauchemar. Parmi les problèmes, il y a le fait que n’importe qui peut « frapper » un fichier numérique en tant que NFT, qu’il ait ou non des droits sur celui-ci en premier lieu, et le processus est anonyme par défaut.

Augmentation des contrefaçons

« Il est beaucoup plus facile de faire des faux dans l’espace blockchain que dans le monde de l’art traditionnel. Il suffit d’un clic droit et d’une sauvegarde », a déclaré Tina Rivers Ryan, conservatrice et experte en art numérique à la galerie Albright-Knox de Buffalo, dans l’État de New York. « Il est également plus difficile de lutter contre les faussaires. Comment poursuivre le détenteur anonyme d’un portefeuille de crypto-monnaie ? Dans quelle juridiction ? »

DeviantArt, une communauté en ligne d’artistes numériques vieille de plusieurs décennies qui héberge un demi-milliard de pièces d’art numérique, a commencé à surveiller la blockchain pour les copies du travail de leurs utilisateurs l’automne dernier après que des NFT basés sur des œuvres volées de Qing Han, une artiste bien-aimée qui est décédée en 2020 après avoir chroniqué publiquement sa lutte contre le cancer, ont été trouvés en vente sur OpenSea.

DeviantArt a envoyé 90 000 alertes sur d’éventuelles fraudes à des milliers de ses utilisateurs depuis lors, ont indiqué les dirigeants de l’entreprise. L’entreprise recherche désormais les fraudes sur 4 millions de NFT nouvellement créés chaque semaine. Le nombre d’alertes a doublé entre octobre et novembre, et a augmenté de 300 % entre novembre et mi-décembre.

En décembre, des robots ont commencé à attaquer le site, a déclaré Moti Levy, directeur des opérations de DeviantArt, en raclant des galeries entières d’œuvres d’artistes. Les œuvres apparaissaient ensuite sur les places de marché NFT, souvent avec les noms des artistes et les filigranes encore attachés.

Selon M. Levy, les attaques se sont concentrées sur les artistes les plus populaires de DeviantArt, mesurés par le nombre de likes et de commentaires, plutôt que sur une esthétique particulière.

« Les bots sont des bots », a-t-il déclaré.

Quelle est la part de l’art volé dans leur évaluation ?

Aja Trier, une artiste basée au Texas qui a trouvé la célébrité virale pour avoir peint des riffs de la Nuit étoilée de Van Gogh mettant en scène différentes races de chiens, a déclaré avoir découvert 87 000 NFT basés sur des images de ses œuvres en vente sur OpenSea, dont beaucoup sont vendues à 9,88 $ chacune.

Selon Mme Trier, 500 annonces de son œuvre volée ont été ajoutées en une seule nuit, ce qui laisse penser que le vol est automatisé et réalisé par des robots.

Le recours dont elle dispose en tant que créatrice légitime de l’œuvre, dit-elle, est d’écrire des demandes individuelles de retrait de droits d’auteur à OpenSea et de surveiller manuellement les nouvelles inscriptions frauduleuses – un travail qui prend beaucoup de temps.

Selon Mme Trier et plusieurs autres artistes, le moyen le plus efficace d’amener la société à retirer leurs œuvres volées a été de tweeter rageusement sur le problème ou de parler aux médias.

Selon Mme Trier, au moins 37 NFT réalisés à partir des œuvres volées de Mme Trier ont été achetés avant qu’OpenSea ne retire les annonces frauduleuses, et elle n’a vu aucune partie de cet argent lui revenir, bien qu’OpenSea touche une commission de 2,5 % sur chaque vente.

« Il me semble qu’ils gagnent de l’argent grâce à un comportement illicite », a déclaré Mme Trier. « Ils ont une valorisation de 13 milliards de dollars et ils essaient d’entrer en bourse. Quelle part de leur valorisation provient d’œuvres d’art volées ? »

Le type de fraude dont se plaignent les artistes ne représente qu’une petite fraction de ses transactions, selon OpenSea. Elle a pris des mesures d’application de la loi sur 3 500 collections de NFT chaque semaine pour des raisons de contrefaçon ou de droits d’auteur, a-t-elle dit, ce qui représente 0,175 % des plus de 2 millions de collections totales de la plate-forme. Le site répertorie désormais plus de 80 millions de NFT individuels.

Mais le problème du plagiat, quelle que soit son ampleur, est important, a reconnu la société : « Nous évaluons constamment de nouvelles façons de faire notre part. »

Un énorme gâchis de vol, de fraude et d’inauthenticité

Le processus actuel de signalement des artistes dont les œuvres volées sont transformées en NFT est confus et laborieux, a confirmé Ashli Weiss, une avocate de la Silicon Valley spécialisée dans la propriété intellectuelle et travaillant avec des entreprises de blockchain, ajoutant qu’OpenSea et les autres places de marché sont actuellement peu incités à régler le problème. « OpenSea est payé avec chaque transaction ».

OpenSea a contesté le point de vue selon lequel il n’était pas incité à s’attaquer au vol d’art et au plagiat : « Pour que davantage de personnes rejoignent OpenSea ou d’autres communautés Web3, ces problèmes doivent être abordés de front », a déclaré un porte-parole.

Plus de la moitié du personnel actuel de la société travaille à plein temps ou de manière intensive sur les questions de plagiat et de modération de contenu, a déclaré OpenSea, qui développe actuellement des outils de « modération intelligente » pour accélérer la réponse de la société aux rapports de plagiat.

Mais la société a également défendu certaines des politiques que les artistes voudraient changer, les jugeant essentielles à sa mission. Alors que certains artistes aimeraient voir une répression des bots, la création de centaines ou de milliers de NFT en une seule fois est normale pour l’espace, a déclaré OpenSea, notant qu’il y a 10 000 « Bored Apes » et plus de 8 000 « Pudgy Penguins », deux des collections de NFT les plus importantes et les plus réussies commercialement.

Van Baarle, l’artiste numérique néerlandaise, a déclaré qu’elle a vu le processus d’OpenSea pour signaler la fraude artistique s’améliorer quelque peu au cours de l’année écoulée. Au cours des premiers mois où elle a essayé de signaler ses œuvres d’art volées sur la plateforme, le site disposait d’un bouton « signaler » qui n’a jamais généré la moindre réponse. Fin décembre, le site a mis en place un formulaire de signalement qui facilite grandement l’enregistrement de la fraude, et chaque tentative a au moins généré une réponse par courriel.

Mais la société peut encore faire plus pour vérifier la légitimité d’un NFT avant que le jeton ne soit proposé à la vente, dit-elle, plutôt que de laisser les artistes jouer au whack-a-mole avec une séquence sans fin d’escrocs anonymes.

« Pour un concept qui est censé porter sur l’authenticité, il me semble que c’est le contraire », a déclaré Mme Van Baarle. « De là où je suis, cela ressemble à un énorme gâchis de vol, de fraude et d’inauthenticité ».