L’entreprise a embauché 2 000 personnes en quelques mois dans la ville du Wiltshire, avec un effet d’entraînement sur d’autres entreprises.
Un employé d’Amazon à Swindon
Amazon présente les nouveaux postes comme « un emploi pour la vie, pas seulement pour Noël ».

Création d’emploi chez Amazon

Dans une zone industrielle à l’extérieur de Swindon, c’est la période la plus chargée de l’année dans le nouvel entrepôt d’Amazon en Grande-Bretagne. Des boîtes noires cliquettent sur des kilomètres de tapis roulant, transportant tout, des jouets aux analgésiques, dans une cacophonie d’alarmes et le faible bourdonnement des chants de Noël.

« Je regarde autour de moi tout ce qui pourrait ne pas aller, mais en fait, tout se passe très bien », déclare David Tindal, le directeur général du centre d’exécution de Swindon. « L’équipe a été fantastique. Nous passons toute l’année à nous préparer pour cette période de pointe, comme un bon club de football se prépare pour la finale de la coupe. »

Connu en interne sous le nom de BRS2 – selon un système de dénomination basé sur le grand aéroport le plus proche (dans ce cas, Bristol) – l’entrepôt est une vision en béton, acier et verre étincelants posée sur la campagne du Wiltshire.

Ce vaste site est un rappel brutal de la puissance d’Amazon. En plus de bouleverser les habitudes de consommation et d’être accusée de bénéficier d’un avantage injuste en payant trop peu d’impôts et en vidant les rues, l’entreprise crée d’énormes distorsions sur le marché de l’emploi. Le nouveau dépôt a créé sa propre force gravitationnelle en aspirant le personnel d’autres entreprises telles que les maisons de soins.

Le dernier avant-poste de l’empire de Jeff Bezos illustre également le mouvement des sables économiques dans le monde occidental. En juillet, l’usine automobile Honda voisine a fermé ses portes – une décision imputée en partie au Brexit – entraînant la perte d’environ 3 000 emplois directs et de milliers d’autres dans la chaîne d’approvisionnement, dont beaucoup étaient des postes qualifiés et bien rémunérés.

Personnel de l’entrepôt d’Amazon à Swindon

Amazon a embauché 2 000 personnes en l’espace de quelques mois à Swindon, ouvrant le site plus tôt que prévu, début novembre, afin de profiter du boom des achats en ligne en Grande-Bretagne, et présentant les postes comme « un emploi pour la vie, pas seulement pour Noël ».

Avec des primes à l’embauche pouvant aller jusqu’à 3 000 £ dans certains de ses 150 entrepôts britanniques et un salaire de départ de 11,10 £ de l’heure – soit plus de 2 £ de plus que le minimum légal et plus que le salaire réel de 9,90 £ – l’entreprise vise à se défaire de sa réputation de pire employeur de Grande-Bretagne, connu pour ses emplois mal payés et ses conditions de travail déplorables.

« Nous sommes en concurrence avec Amazon et les grands entrepôts, ainsi qu’avec l’hôtellerie, pour les mêmes personnes. Cela peut être très frustrant », dit-elle, assise dans le café de la maison de retraite Church View, dans un quartier résidentiel tranquille de la ville.

Coate Water n’a pas perdu de personnel directement au profit d’Amazon, mais la concurrence pour le mince réservoir de candidats est féroce. En raison du financement insuffisant des services sociaux et de la flambée des coûts fixes, il est difficile d’augmenter les salaires bien au-delà du minimum légal de 8,91 £ par heure, ce qui rend un emploi au dépôt Amazon voisin 25 % plus lucratif.

Avec plus de 100 000 postes vacants dans le secteur des soins à l’échelle nationale, de nombreux employés partent travailler pour Amazon et d’autres emplois mieux rémunérés à travers le pays. « Personne ne veut en parler parce que c’est désagréable. Mais le financement que nous recevons ne nous permet pas de payer probablement ce que nous voulons payer pour notre personnel », dit Houldey.

Comme dans le commerce de détail, l’hiver est une période de pointe pour le secteur des soins, sauf que les enjeux sont bien plus importants que la ruée vers les cadeaux de Noël. Houldey doit répondre aux exigences de la Care Quality Commission en matière d’effectifs suffisants. Si [vous êtes Amazon et que] l’un de vos employés ne se présente pas, vous vous dites : « Hé ho, tous les autres peuvent travailler un peu plus dur, sinon nous risquons de ne pas réussir à faire les choses ». Ces règles ne s’appliquent pas aux soins. Ce n’est pas un terrain de jeu égal ».

Les chiffres officiels font état d’un nombre record de 1,2 million d’emplois vacants en Grande-Bretagne. La pénurie de chauffeurs routiers, en particulier, a attiré l’attention du pays dans un contexte de panique dans les achats d’essence et de pénurie dans les rayons des supermarchés cet automne.

À l’approche de Noël, les raisons de cette pénurie d’employés sont nombreuses. La main-d’œuvre britannique s’est réduite depuis le début du Covid-19, avec plus d’un demi-million de personnes supplémentaires sans emploi et ne cherchant pas de travail. Certains ont pris une retraite anticipée et les jeunes ont repoussé le début de leur vie professionnelle. Plus de 200 000 citoyens européens ont quitté la population active, et les restrictions de la Covid et les règles migratoires du Brexit limitent les arrivées.

Avec plus d’un million de travailleurs licenciés qui ont quitté le régime après sa fermeture fin septembre, et d’autres qui cherchent un nouvel emploi dans ce que l’on appelle la « grande démission », le changement d’emploi a atteint des niveaux records.

L’entrepôt d’Amazon à Swindon

Amazon a joué un rôle important dans l’évolution du marché du travail britannique, en embauchant 10 000 personnes au cours des six derniers mois seulement, ce qui porte à 55 000 le nombre total de ses employés au Royaume-Uni.

L’arrivée d’un nouvel entrepôt peut être saluée par les politiciens locaux pour la « création d’emplois », mais il est plus probable que les travailleurs quittent leur ancien employeur, dans une forme de destruction créative du marché du travail avec des gagnants et des perdants.

À Swindon, une ville d’environ 110 000 habitants où le chômage est inférieur à la moyenne britannique (3,9 %), l’arrivée d’un nouvel employeur important qui embauche des milliers de personnes a un impact notable.

"Lorsque vous déposez une pierre comme Amazon dans le bassin d'emploi local, cela fait des vagues assez importantes", explique Tony Wilson, directeur de l'Institut d'études sur l'emploi.

Selon lui, l’entreprise suit un chemin similaire à celui de McDonald’s il y a deux décennies, lorsque la couverture médiatique négative a poussé la chaîne de restauration rapide à faire le ménage.

« Ils doivent avoir de bonnes pratiques en matière d’emploi parce qu’ils font l’objet d’une telle attention. Par conséquent, une idée fausse peut se former assez rapidement, à savoir que ce n’est qu’un travail de merde, alors qu’en réalité, ce n’est pas le cas. »

Suite à l’arrivée d’Amazon en ville, Domingos Dias a vu plus de 100 de ses collègues quitter l’entrepôt de Marks & Spencer (géré en sous-traitance par DHL) où il travaille. Ces départs ont mis les ressources à rude épreuve.

« Là où vous aviez 10 personnes, 20 personnes, ils essaient maintenant de le faire avec cinq », dit-il. « Depuis qu’Amazon est arrivé, ils avaient ces opportunités et les gens sont partis pour les meilleures perspectives de salaire plus élevé ».

Le délégué syndical du syndicat GMB milite pour une augmentation des salaires des employés et des intérimaires, qui sont moins bien payés que chez Amazon, à 9,45 livres de l’heure. « Tout à coup, il y avait un truc comme quoi ce nouvel entrepôt arrive. Les gars qui travaillaient depuis 20 longues années avec des contrats d’agence, ils n’avaient aucune loyauté pour Marks & Spencer et DHL, alors ils ont vu ça et ont saisi l’opportunité. »

L’entrepôt d’Amazon à Swindon

Amazon a embauché 2 000 personnes en quelques mois à Swindon.

Le salaire augmente rapidement dans le secteur de l’entreposage, selon les chiffres du site d’emploi Indeed, le salaire horaire médian ayant augmenté de 11 % cette année, passant de 9,25 £ à 10,27 £. Dans d’autres secteurs, les salaires augmentent plus lentement et ne parviennent pas à suivre la hausse du coût de la vie.

La perspective d’un salaire plus élevé attire les travailleurs vers l’entrepôt, contrairement à la réputation d’Amazon d’être un employeur pauvre. Pourtant, les critiques affirment que Bezos – qui figure parmi les personnes les plus riches du monde, avec une fortune de plus de 200 milliards de dollars (150 milliards de livres sterling) – pourrait facilement se permettre de payer davantage, plutôt que de lancer une entreprise de tourisme spatial. Les heures sont encore longues et l’entreprise ne reconnaît pas les syndicats.

Le timing de l’arrivée d’Amazon pourrait toutefois s’avérer utile, après que Honda a abandonné son usine après plus de trois décennies à Swindon. M. Tindal croise régulièrement d’anciens employés de Honda à BRS2, notamment un ingénieur ayant 30 ans d’expérience dans la maintenance de bras robotisés – utilisés pour pulvériser de la peinture sur les voitures – qui s’occupe maintenant de l’armée de robots bleus qui se déplacent dans une vaste cage de biens de consommation dans l’entrepôt d’Amazon.

Jay Colsell, qui a travaillé dans la dernière équipe à Swindon après cinq ans chez Honda, en est un autre. Il dit que le salaire était plus élevé et les heures plus courtes dans son ancien emploi, mais qu’il y a plus de possibilités de progression de carrière chez Amazon. « Honda était très occupé. C’était un travail difficile ; on gagnait bien sa vie mais on travaillait pour ça. Amazon est également bon mais vous n’avez pas besoin de courir partout, vous devez juste être proactif. »

Équivalent moderne d’une usine victorienne, mais sur une route à deux voies plutôt que sur le chemin de fer qui a mis Swindon sur la carte il y a deux siècles, le nouvel entrepôt couvre une surface équivalente à près de sept terrains de football.

Tindal a recruté environ 600 personnes à l’avance et les a formées dans l’ancien centre d’expédition d’Amazon à Bristol afin que le lancement se fasse le plus facilement possible au début du mois de novembre. Le directeur général, qui a ouvert trois autres sites pour l’entreprise en partant de zéro – à Daventry, Rugby et Milton Keynes – affirme qu’une expansion encore plus importante est prévue après la ruée de Noël.

« Nous sommes probablement encore en train de faire de la publicité, je n’ai pas vérifié. Nous allons faire une pause pour l’instant jusqu’au nouvel an, mais ensuite nous embaucherons encore un peu plus. »