Il y a de fortes chances que vous ayez déjà entendu parler des crypto-monnaies : Bitcoin, Ethereum et Dogecoin sont tous des mots que nous entendons dans les journaux ou que nous lisons en ligne. Mais qu’est-ce que la crypto-monnaie exactement, et comment fonctionne-t-elle ?

Crypto-monnaie et monnaie ordinaire

En ce moment, vous avez, je l’espère, de l’argent dans votre poche sous la forme de dollars, d’euros ou de roupies, selon la monnaie utilisée dans votre pays. Cet argent prend de la valeur grâce à un système délicat géré en partie par les gouvernements, ainsi qu’à certains mécanismes de marché qui sont trop complexes pour être abordés ici. Cet article de The Balance constitue toutefois une bonne introduction.

Les crypto-monnaies sont différentes de tout cela, et de manière radicale. Au lieu d’avoir une présence physique – les billets et les pièces dans votre poche – elle existe entièrement sous forme numérique, sans le pouvoir d’un gouvernement pour la soutenir. Elle s’appuie plutôt sur les mécanismes du marché libre pour déterminer sa valeur : ce que les gens sont prêts à payer pour l’acquérir détermine sa valeur.

Bien sûr, sans autorité centrale d’émission, l’inflation pourrait devenir un véritable problème : n’importe qui pourrait prétendre à tout moment qu’il possède un millier ou un million de cryptobucks, et personne ne pourrait l’en empêcher. Si vous créez vos propres dollars américains, vous serez arrêté pour contrefaçon. Si vous créez des crypto-monnaies à partir de rien, rien ne se passera.

La blockchain des crypto-monnaies

Ce problème était l’un des plus importants concernant les crypto-monnaies jusqu’à ce que Satoshi Nakamoto – probablement le pseudonyme d’une personne ou d’un groupe, personne n’en est sûr sauf Satoshi – invente la blockchain. Il s’agit d’une technologie assez complexe, mais qui se résume à un grand livre en ligne que tout le monde peut consulter, mais que tout le monde ne peut pas modifier.

Qu’est-ce qu’une  » blockchain  » ?

À l’instar du grand livre que tiendrait un comptable de la vieille école (le livre sur lequel Ebenezer Scrooge est penché est un grand livre, par exemple), la blockchain enregistre le nombre d’unités d’une crypto-monnaie donnée et indique qui les possède et les dépense. Elle le fait par blocs, d’où le nom de « blockchain ». Vous trouverez ci-dessous un exemple de grand livre en action.

Pour aller plus loin : Qu’est-ce que la crypto-monnaie « Pi » ?

Un exemple de grand livre de comptes Bitcoin

Le grand livre garde la trace de la quantité de crypto-monnaie dépensée (bitcoin dans l’exemple ci-dessus), de la date à laquelle elle a été dépensée et de la personne qui l’a dépensée. Bien que votre identité soit protégée par un pseudonyme (des chiffres et des lettres aléatoires appelés hash) lorsque vous utilisez la plupart des crypto-monnaies, aucune, à quelques exceptions près, n’est vraiment anonyme. Même le bitcoin n’est pas « anonyme » au sens où beaucoup de gens l’entendent.

La crypto-monnaie au service de la crypto-monnaie

Le grand livre n’est qu’un aspect de l’équation. S’il est très agréable de disposer d’un registre des entrées et des sorties de cryptocoins, les grands livres peuvent être facilement falsifiés. Autrefois, on utilisait une gomme ou du white-out pour faire disparaître les dépenses, aujourd’hui on peut faire la même chose avec des outils avancés.

L’une des façons de se prémunir contre ces problèmes est l’ouverture de la technologie blockchain : si tout le monde peut voir ce qui se passe à tout moment, il devrait être facile de découvrir rapidement si quelque chose de louche se passe. L’autre moyen consiste à exploiter la puissance de la cryptographie, c’est-à-dire à coder les données des entrées puis à les décoder en cas de besoin.

Dans le cas des crypto-monnaies, on utilise généralement des mots de passe pour s’assurer qu’un utilisateur est bien celui qu’il prétend être, ou plutôt que son portefeuille – où sont stockées les crypto-monnaies – est bien celui qui lui appartient. Comme le nom d’utilisateur d’un portefeuille est généralement haché, comme nous l’avons vu précédemment, il est important de s’assurer que les utilisateurs se souviennent de leurs mots de passe.

Il existe plusieurs exemples de personnes ayant oublié leur mot de passe et s’étant enfermées hors de leur cryptofortune.

Acheter et extraire des crypto-monnaies

Maintenant que la théorie des crypto-monnaies est passée au crible, voyons comment elles fonctionnent en pratique. Pour commencer à utiliser les crypto-monnaies, vous devez vous rendre sur un site d’échange comme Coinbase ou Kraken pour acheter la crypto-monnaie de votre choix avec de l’argent ordinaire. Nous avons un guide sur la façon d’acheter du bitcoin si vous souhaitez en savoir plus ; ce guide s’applique également aux autres crypto-monnaies.

À lire également : Le minage de crypto-monnaies tue un ordinateur portable

Comment acheter des bitcoins en toute simplicité

Il existe d’autres moyens de mettre la main sur la plupart des crypto-monnaies, notamment par le biais de ce que l’on appelle le minage. Cela n’a rien à voir avec le maniement d’une pioche : au lieu de cela, un ordinateur vérifie si les nouveaux blocs de crypto-monnaies existantes sont vrais ou faux. Le paiement de ce service se fait alors dans cette même monnaie. C’est le seul moyen d’émettre de nouvelles unités d’une crypto-monnaie et donc le meilleur moyen d’en obtenir davantage.

Cependant, compte tenu de la puissance de calcul démente nécessaire pour traiter les données nécessaires à la vérification des nouveaux blocs, il est possible que votre plate-forme de jeu sur mesure soit enfumée avant même que vous ayez extrait l’équivalent de quelques dollars. En fait, la puissance de traitement nécessaire est telle que l’exploitation minière n’est plus le domaine des passionnés, mais celui d’entreprises entières. Même les gangs criminels se lancent dans l’action et gagnent des millions.

Stocker et dépenser des bitcoins

En supposant que vous venez d’acheter la crypto-monnaie de votre choix, vous avez encore besoin d’un endroit pour la stocker : contrairement à l’argent liquide, le bitcoin et l’ethereum ne peuvent pas être cousus dans votre matelas. Pour cela, vous aurez besoin d’un portefeuille. Ceux-ci existent sous forme logicielle et matérielle et peuvent stocker les informations de votre blockchain particulière pour vous.

Les portefeuilles logiciels sont souvent proposés par les bourses d’échange – bien que vous puissiez vous abonner à une bourse distincte, le site Bitcoin en propose une sélection – et sont simplement des services en ligne où les bitcoins peuvent être stockés. Beaucoup d’entre eux offrent une bonne sécurité, mais ils sont de plus en plus souvent la proie de pirates informatiques.

L’autre solution consiste à utiliser un portefeuille matériel, c’est-à-dire une clé USB spéciale qui assure le suivi de la blockchain pour vous. Les exemples incluent Trezor et Ledger. Ils sont plutôt astucieux, mais là encore, si vous perdez ou oubliez votre mot de passe, votre crypto est perdu.

Portefeuille Ledger

Ledger

Une fois que vous avez choisi un portefeuille, il ne vous reste plus qu’à décider comment le dépenser. De nombreux services en ligne vous permettront de payer en crypto-monnaies, ce qui est assez facile : il suffit de cliquer sur les bons boutons et tout devrait bien se passer. Vous pouvez aussi laisser l’argent dans votre portefeuille et regarder son prix augmenter de plus en plus (ou s’effondrer complètement).