Les drones participent aux recherches sur des terrains difficiles et leur rôle pourrait s’accroître avec l’amélioration de la technologie.

Les équipes de secours en montagne écossaises ont commencé à utiliser des drones sophistiqués pour rechercher des alpinistes blessés ou disparus sur des terrains souvent dangereux et isolés dans les Highlands.

Les drones pour sauver des vies

Les drones, qui pèsent un peu moins d’un kilo, peuvent être équipés de torches, de caméras de détection de chaleur, de haut-parleurs et même de combinés radio, ce qui permet aux sauveteurs de rechercher des ravins inaccessibles et des zones reculées plus rapidement et plus sûrement qu’auparavant.

Cette technologie a été rapidement adoptée par les 28 équipes de sauvetage bénévoles d’Écosse au cours de l’année écoulée, contribuant ainsi aux récentes recherches de victimes et de personnes disparues à Ben Nevis, dans les hautes terres du sud, à Fife et dans les Trossachs.

Les experts en drones pensent que ces appareils pourraient bientôt servir d’antennes de téléphonie mobile d’urgence, offrant une couverture dans les montagnes, sur les landes et les côtes éloignées, permettant aux équipes de sauvetage de détecter les signaux des marcheurs disparus ou de mettre en relation les sauveteurs dans les zones mortes de téléphonie mobile.

« Les drones sont un atout indéniable, cela ne fait aucun doute », a déclaré John Stevenson, chef d’équipe de l’équipe de sauvetage en montagne Lochaber à Fort William, qui couvre Ben Nevis et exploite désormais quatre drones. « Nous envoyons des drones dans des endroits où, il y a quelques années, nous aurions peut-être réfléchi à deux fois avant d’y envoyer des gens ».

Tom Nash, fondateur de la Search and Rescue Aerial Association Scotland (Saraa), une organisation caritative qui forme des pilotes de drones, a déclaré que cette technologie avait le potentiel de transformer les sauvetages et les opérations de recherche. En 2020, les 24 équipes membres du Scottish Mountain Rescue ont effectué 671 appels.
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« La réduction des risques est une utilisation clé d’un drone. Auparavant, lorsque quelqu’un avait besoin d’effectuer un sauvetage par corde ou un levage de civière, il y avait une pauvre personne qui se balançait au bord d’une falaise, encordée, et qui regardait par-dessus en disant ‘je pense que nous devrions mettre la corde ici' », a déclaré Nash.

« Maintenant, il suffit de placer le drone à 20 mètres de l’autre côté de la falaise et de regarder en arrière pour voir où se trouve la victime. Et nos experts en corde peuvent dire ‘notre ligne de corde la plus sûre est ici jusqu’à ici’. On peut l’éclairer la nuit. Nous pouvons mettre un haut-parleur et, si nous savons que cela va prendre un certain temps, nous pouvons parler à la victime et lui dire que les secours sont en route, « levez le pouce si vous allez bien mais ne pouvez pas bouger ». C’est une utilisation vraiment critique ».

Ancien navigateur de Tornado de la RAF, devenu opérateur de drone commercial, Nash a contribué à former 15 volontaires de huit équipes de sauvetage en Écosse pour qu’ils deviennent des pilotes de drone qualifiés. La Saraa dispose de six drones opérationnels et, en 2020, elle a reçu quatre demandes d’assistance par drone ; en 2021, ce chiffre est passé à 15. Par ailleurs, des équipes de sauvetage telles que Glen Coe et Lochaber disposent de leur propre équipement.

Nash et Stevenson ont indiqué qu’il y avait des limites : les drones ne peuvent pas être utilisés sous la pluie, la neige ou le brouillard. Il y a des restrictions légales de hauteur et ils sont actuellement limités à la ligne de vue, ce qui signifie qu’un pilote doit être capable de voir l’engin.

Des drones en montagne pour les sauvetages

Les équipes de sauvetage gardent également, à l’heure actuelle, leurs drones au sol si un hélicoptère de recherche et de sauvetage est impliqué. Mais Lochaber a appris qu’ils peuvent être programmés pour effectuer des recherches systématiques à flanc de colline bien plus rapidement qu’une équipe de recherche à pied, ce qui permet aux coordinateurs des secours d’étudier les images de retour à la base.

« Ils sont formidables. Vous pouvez avoir une vue à vol d’oiseau de l’endroit où vous vous trouvez », a déclaré Stevenson. Son équipe les a vus utilisés par les équipes de secours françaises opérant sur les pistes de ski alpin.

Selon M. Nash, leur rôle pourrait s’étendre à mesure que les compétences des pilotes et la technologie s’améliorent. Nash a déclaré qu’ils pourraient copier l’entreprise de communication OpenReach, qui utilise des drones équipés de matériel téléphonique 4G pour « draper » la couverture mobile sur une large zone lorsque les pylônes téléphoniques sont hors service. À terme, les drones pourraient être en mesure de livrer des fournitures et des équipements aux blessés ou aux équipes de secours sur des terrains difficiles.
« C’est très excitant car cela peut et va révolutionner les choses », a-t-il déclaré.