Selon les analystes, le contenu était souvent produit de manière « embarrassante » et diffusé par des comptes réaffectés.

Twitter a fermé des milliers de comptes liés à l’État chinois qui cherchent à contrer les preuves de violations des droits de l’homme au Xinjiang, dans le cadre de ce que les experts ont appelé une opération de propagande produite de manière « embarrassante ».

La censure chinoise ?

Les opérations ont utilisé des photos et des images, des comptes fictifs et potentiellement automatisés, ainsi que de faux profils ouïghours, pour diffuser de la propagande d’État et de faux témoignages sur leur vie heureuse dans la région, dans le but de dissiper les preuves d’une campagne d’oppression qui dure depuis des années, avec des internements de masse, des programmes de rééducation et des allégations de travail forcé et de stérilisation.
Il s’est avéré que les réseaux partageaient des thèmes et des contenus, mais qu’ils utilisaient souvent des comptes reconvertis consacrés à la pornographie ou aux feuilletons coréens, avec peu d’engagement, sauf lorsqu’ils étaient amplifiés par des diplomates et des fonctionnaires chinois. Twitter est interdit en Chine, mais les fonctionnaires gèrent fréquemment des comptes à l’étranger.

Selon les analystes du groupe de réflexion Australian Strategic Policy Institute (ASPI), le contenu des 2 160 comptes que Twitter a fermés était souvent produit de manière « embarrassante » mais offrait un niveau de « déni invraisemblable » qui a brouillé les pistes.

Les comptes liés à des opérations chinoises se répartissaient en deux groupes, le plus important étant un réseau de 2 048 comptes amplifiant les récits du parti communiste chinois relatifs au Xinjiang, et le second groupe de 112 comptes liés à « Changyu Culture », une société privée qui, selon l’ASPI, semblait avoir été engagée par l’autorité régionale du Xinjiang pour créer des vidéos de Ouïghours soutenant le gouvernement.

Plus de 30 000 tweets de chaque réseau ont été identifiés, répondant fréquemment à d’autres tweets qualifiant les preuves d’abus de « mensonges » sous le hashtag #StopXinjiangRumours ou partageant des vidéos qu’ils prétendaient être « la vérité » du Xinjiang, ou ciblant des politiciens étrangers tout en prétendant être un Ouïghour.

Lorsque les données ont été analysées par l’ASPI, elle a constaté qu’une grande partie d’entre elles étaient liées à la pornographie, aux fans de feuilletons coréens, ainsi qu’aux comptes et contenus de spam. « C’est très probablement parce qu’ils ont repris ces comptes existants et les ont réaffectés », a déclaré Fergus Ryan, analyste principal de l’ASPI.

« Ils les reprennent et diffusent ce contenu qui est généralement assez réactif… C’est tellement maladroit et vraiment pas très bien fait. L’une des choses vraiment bizarres à propos d’un ensemble de données était que, pour une raison inconnue, ils incluent des centaines de tweets avec ce handle pour un compte @fuck_next. »

Une violation des droits de Twitter

Les tweets ont également mal étiqueté à plusieurs reprises le compte de l’ancien secrétaire d’État américain Mike Pompeo, et de nombreuses vidéos étaient liées à la chaîne YouTube Changyu Culture, désormais suspendue, connue pour être un organisme de marketing soutenu par les autorités provinciales du Xinjiang.

Le résultat est un torrent de propagande hautement invraisemblable, évident pour la plupart des yeux, mais néanmoins préoccupant, selon l’ASPI.

L’ASPI a constaté que 97 % des comptes identifiés avaient moins de cinq followers, et que 73 % des comptes n’en avaient aucun. Alors que 98 % des tweets n’étaient ni aimés ni retweetés, les autres étaient souvent stimulés par des diplomates et des fonctionnaires chinois, ce qui permettait de diffuser le contenu et de lui donner une légitimité.

« La cible n’est pas vraiment les personnes qui sont sceptiques à l’égard du gouvernement chinois, mais elle donne du contenu aux personnes qui font confiance aux médias d’État chinois et sont sceptiques à l’égard des grands médias occidentaux », a déclaré Albert Zhang, chercheur à l’ASPI. « C’est de la propagande qui fait appel à la base ».

Le rapport de l’ASPI indique que la campagne de propagande reflète l’orientation probable des futures opérations d’information du Parti communiste chinois (PCC). Cependant, Zhang et Ryan ont également déclaré qu’elle montrait qu’il pouvait y avoir un manque de compréhension de la part des fournisseurs de propagande et de médias chinois quant à ce qui est crédible ou légitime – comme cela a été démontré le mois dernier avec les tentatives de réfuter les inquiétudes concernant la star du tennis Peng Shuai.

M. Ryan a déclaré qu’un terme portmanteau attribué à l’origine au système de surveillance chinois – « Chabudwellien » – s’appliquait également ici, combinant « Orwellien » avec le terme chinois « cha bu duo », qui signifie « presque » mais est souvent utilisé pour décrire quelque chose fait avec un effort faible ou minimal.

« En dehors de la Chine, les étrangers pensent que leur système de surveillance est très sophistiqué… mais en réalité, la plupart du temps, cette infrastructure est truquée et pas super efficace », a déclaré Ryan. « Cela peut s’appliquer aux campagnes d’information également ».