Dans le domaine des réseaux informatiques, un dongle est un petit dispositif conçu pour se brancher sur un ordinateur et l’activer pour des types spécifiques de connexions réseau. Le Chromecast de Google, par exemple, est un dongle.

Dongles pour réseaux câblés

Un dongle réseau primitif prend en charge les réseaux câblés et comporte un câble court avec des connecteurs à chaque extrémité. Les câbles des dongles ne dépassent généralement pas 15 cm de long.

Les dongles câblés sont devenus populaires auprès des consommateurs ordinaires il y a plusieurs années, car ils permettaient de connecter les adaptateurs PCMCIA (carte de crédit) des ordinateurs portables à un réseau local. Une extrémité du dongle s’adapte au mince connecteur PCMCIA tandis que l’autre extrémité comporte l’un ou l’autre :

Un connecteur RJ-45 pour connecter un câble Ethernet.
Un connecteur RJ-11 pour se connecter à un réseau Internet commuté via une ligne téléphonique.

La plupart des dongles modernes se branchent sur les ordinateurs via des ports USB. Les adaptateurs USB vers Ethernet, par exemple, permettent à un ordinateur sans port Ethernet d’être relié à un réseau Ethernet.

Dongles pour réseaux sans fil

Bien que les réseaux sans fil ne nécessitent pas de câbles, les dispositifs externes qui permettent à un ordinateur d’établir des connexions sans fil sont toujours considérés comme des clés électroniques. Ces périphériques sont généralement des clés USB, qu’il ne faut pas confondre avec les clés USB utilisées pour le stockage de données. Par exemple,

Un dongle USB Wi-Fi permet aux ordinateurs de se connecter à des réseaux locaux Wi-Fi.
Un dongle modem USB permet d'accéder à l'internet mobile en permettant des connexions internet via des réseaux sans fil de données cellulaires.
L'adaptateur sans fil Microsoft Xbox pour Windows se branche sur un ordinateur et lui permet de communiquer avec des manettes Xbox sans fil pour jouer à des jeux sur PC.

Fonctionnement des clés électroniques de réseau

Un dongle contient des circuits physiques standard pour prendre en charge le type de réseau qu’il active. Par exemple, les dongles modem USB contiennent des radios cellulaires.

Le fait de brancher une clé électronique sur un ordinateur déclenche automatiquement son utilisation par le système d’exploitation de l’ordinateur. Sur les PC Windows, par exemple, un logiciel intégré de pilote de périphérique compatible avec le type de dongle – pilotes USB, dans le cas des dongles USB – se charge et prend en charge l’unité. Les utilisateurs peuvent configurer tous les paramètres pris en charge par le dongle dans l’interface utilisateur de Windows grâce à ces pilotes.

Les dongles Internet fonctionnent avec les téléviseurs de divers fabricants, notamment ceux de LG, Samsung, Panasonic, Sony et Vizio.

Problèmes liés à l’utilisation des clés réseau

Ce n'est pas parce qu'un appareil est doté d'un port USB ou d'un autre type de connexion adapté à un dongle que l'ordinateur peut l'utiliser. Le système d'exploitation de l'ordinateur doit être capable de reconnaître le dongle et posséder le bon logiciel pour l'utiliser.
Le matériel du dongle dépasse sur le côté, l'arrière ou l'avant de l'ordinateur. Les dongles peuvent facilement être endommagés lors du déplacement d'un ordinateur d'un endroit à un autre.
Tout comme les autres types d'interfaces réseau, les ordinateurs peuvent parfois ne pas réussir à se connecter à un réseau extérieur via leur dongle. Le fait de débrancher et de rebrancher un dongle a pour effet de réinitialiser la connexion réseau. Certains dongles intègrent des LED pour aider l'utilisateur à vérifier qu'ils sont opérationnels.
Les dongles peuvent être coûteux à l'achat, surtout si l'on cherche un dongle qui prend en charge les dernières normes de réseau sans fil.