Si vous êtes un fan de Linux, vous avez peut-être vu « Tux », le sympathique pingouin mascotte du système d’exploitation. Mais pourquoi un pingouin, et pourquoi Tux ? Nous allons explorer l’histoire derrière la mascotte de l’oiseau semi-aquatique avec un peu d’aide de Linus Torvalds, le créateur de Linux lui-même.

Linus Torvalds aime les pingouins

Contrairement aux systèmes d’exploitation commerciaux soutenus par des campagnes marketing de plusieurs millions de dollars, les premières versions de Linux n’avaient pas de marque officielle. Linux a été lancé comme un projet amateur par l’étudiant finlandais Linus Torvalds en 1991, et un groupe de volontaires du monde entier a assuré son développement et sa maintenance au cours des premières années.

Ainsi, lorsqu’ils ont développé l’image publique de Linux, ses développeurs l’ont fait d’une manière très informelle : en discutant sur la liste de courrier électronique du groupe Linux-Kernel.

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Bien sûr, la voix d’une personne – Torvalds – avait beaucoup plus de poids que les autres, et cette voix aimait un certain type d’animal. Au début des années 1990, Torvalds faisait souvent référence aux pingouins sur la liste de diffusion. Quelle était son attirance pour les oiseaux en tant que logo potentiel ?

« Les pingouins sont tout simplement assez exotiques pour être intéressants, mais assez connus pour ne pas être obscurs », a déclaré Torvalds à How-To Geek dans un courriel.

En particulier, l’amour de Torvalds pour les pingouins est entré dans la légende après une interview de 1995 avec Linux Journal, où Torvalds a mentionné avoir été mordu par un pingouin alors qu’il visitait un zoo en Australie.

"Les parties les plus intéressantes de l'Australie n'étaient pas du tout les ordinateurs, mais les petits animaux à fourrure (et parfois à plumes) qui s'y trouvaient. J'ai été mordu par un pingouin à Canberra (Killer Penguins Strike Again), mais il était très petit et timide."

La morsure du pingouin n’a fait qu’accélérer l’intérêt ludique de Torvalds pour les oiseaux. Le 29 avril 1996, Torvalds annonce la sortie de la version 1.3.97 du noyau Linux et l’appelle en plaisantant la version « pingouin tueur ».

Pourtant, Torvalds affirme que l’épisode de la morsure de pingouin n’a pas été la source première de Tux : « J’aimais aussi les pingouins avant », a dit Torvalds à How-To Geek. « Il est vrai que j’ai été mordu par un pingouin (très timide) au zoo national d’Australie, mais je pense que l’une des sources d’inspiration – et probablement la plus importante – a été les studios Aardman. »

Comment Tux a pris forme

Au début de 1996, l’idée d’un logo officiel pour Linux circulait depuis des années. Les gens avaient fait de nombreuses maquettes et des lettres « Linux » fantaisistes avec la technologie graphique disponible à l’époque – et quelqu’un a même essayé d’intégrer un ornithorynque dans le mélange.

Le 1er mai 1996, quelqu’un sur la liste de diffusion Linux-Kernel a partagé une autre image d’un logo Linux potentiel, et en réponse, le contributeur Linux Alan Cox a demandé l’image d’un pingouin – une référence à l’obsession de Torvalds – dans des gants de boxe pour frapper le BSD Daemon.

Peu de temps après, Torvalds a fourni à la liste de diffusion l’image d’un pingouin en argile créé par Aardman Animations, le studio derrière Wallace et Gromit. Aardman] a eu quelques pingouins en animation (par exemple « The Wrong Trousers ») », explique Torvalds à How-To Geek. « Bien que ce pingouin était moins un ‘pingouin heureux en repos après avoir mangé beaucoup de harengs’, et plus un pingouin de film de Bond avec des super-vilains. »

Le Tux pugiliste original de l’artiste Larry Ewing (à gauche) contrastait avec le pingouin ludique d’Aardman Animations préféré par Linus Torvalds (à droite). Larry Ewing, Aardman Animations

Le programmeur Larry Ewing (qui a travaillé sur le projet d’éditeur graphique GIMP) a relevé le défi initial lancé par Cox et a dessiné un pingouin avec des gants de boxe. D’autres ont également soumis des dessins de pingouins. Torvalds a offert un retour constructif sur les tentatives de dessins de pingouins faites par d’autres jusque-là, recommandant une nouvelle approche avec un pingouin plus doux et satisfait, « farci à ras bord de harengs ».

Ewing s’est remis à la planche à dessin. Après un processus en plusieurs étapes affiné au fil du temps dans l’éditeur d’images GIMP – d’un croquis en noir et blanc à une illustration colorée avec ombrage – Ewing a développé ce que nous considérons aujourd’hui comme l’archétype du pingouin « Tux ». Il répondait aux critères de Torvalds, à savoir un animal dodu, non agressif et satisfait, et l’image est restée.

Tux a reçu son nom de James Hughes le 10 juin 1996, lorsqu’il a écrit sur la liste de diffusion du noyau Linux qu’il signifiait « (T)orvolds (U)ni(X) ». Tux, qui est souvent l’abréviation de « tuxedo », fait également référence au fait que certaines espèces de pingouins ont l’air de porter des smokings en raison de la coloration de leurs plumes.

Tout le monde n’a pas aimé le pingouin. Certains membres de la liste de diffusion n’étaient pas satisfaits du choix de l’animal (« S’il vous plaît, tout sauf des pingouins ») et quelqu’un d’autre a mentionné que le nom « Penguin » avait été pris par un utilitaire sans rapport. Mais la voix et l’influence ludique de Torvalds l’ont emporté, et avec le temps, le dessin raffiné d’Ewing est devenu l’image officielle de Tux, la mascotte de Linux.

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La légende du pingouin se poursuit

Depuis les années 1990, la légende de Tux (et la rencontre de Torvalds avec un pingouin dans un zoo) n’a fait que croître. En 2007, le zoo de Canberra où Torvalds a été grignoté pour la première fois par un pingouin avait érigé un panneau commémorant l’épisode, mentionnant « Nous pensons que l’original Tux est toujours hébergé dans cet enclos ».

Fait intéressant, Torvalds dit que, canoniquement, Tux n’est pas du tout un vrai pingouin. « Le pingouin Linux n’est pas exactement anatomiquement correct », nous a-t-il dit. « C’est vraiment une sorte de peluche (et en fait, les gens ont fini par faire des peluches basées sur lui, et pas seulement pour les conférences Linux). » C’est peut-être pour cela que les gens lui envoient tout le temps des pingouins en peluche, comme l’illustre cette vidéo YouTube.

Dans un e-mail du milieu des années 2000 qui est fréquemment cité en ligne, Torvalds a dit : « Ne prenez pas le pingouin trop au sérieux. C’est censé être un peu loufoque et amusant, c’est tout le but ». Il a poursuivi en disant que Linux est censé être loufoque et amusant aussi. Il voulait s’assurer que Linux ne se prenait pas trop au sérieux.

« Je voulais un logo joyeux et câlin, pas un logo d’entreprise », dit Torvalds aujourd’hui. « Et je pense que le pingouin a très bien fonctionné. »