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Que vous soyez musicien, que vous cherchiez à améliorer votre installation de streaming ou que vous lanciez un podcast, vous avez besoin d’une interface audio. Mais qu’est-ce qu’une interface audio, à quoi sert-elle et quelles sont les caractéristiques que vous devez rechercher lorsque vous en achetez une ?

Qu’est-ce qu’une interface audio ?

Le terme « interface audio » peut sembler technique et intimidant, mais il s’agit essentiellement d’une version plus puissante d’une carte son d’ordinateur. Elle a deux fonctions principales : enregistrer des signaux audio dans votre ordinateur et lire des signaux audio à partir de votre ordinateur. Bon, c’est un peu plus compliqué, mais c’est en fait tout ce qu’est une interface audio.

De nos jours, la grande majorité des interfaces audio sont externes et se connectent à votre ordinateur de la même manière que tout autre périphérique. De nombreuses interfaces audio se connectent via USB (le plus souvent USB-C), mais vous trouverez également des interfaces qui se connectent via Thunderbolt ou Firewire.

Bien qu’une interface audio soit un boîtier unique, elle contient plusieurs sections. Branchez un microphone XLR sur l’une des entrées XLR et le signal se dirige vers un préampli intégré. Cela est nécessaire car le niveau d’un microphone est très faible.

À partir du préampli, le signal de votre microphone passe par un convertisseur analogique-numérique (CAN) pour le convertir dans un format compréhensible par votre ordinateur. À partir de là, vous pouvez enregistrer le signal dans une station de travail audio numérique ou l’utiliser comme voix-off sur un flux Twitch.

Cela permet de faire entrer les signaux audio dans l’ordinateur, mais qu’en est-il de l’inverse ? C’est très similaire à l’entrée des signaux, mais en sens inverse. Dans ce cas, tout signal audio provenant de votre ordinateur passe par un convertisseur numérique-analogique (CNA) qui le reconvertit en un signal électronique analogique que vous pouvez envoyer à des enceintes ou à un casque.

Il vous suffit de brancher un casque ou des enceintes pour entendre tout ce que vous avez enregistré sortir de l’ordinateur.

Pourquoi se procurer une interface audio ?

En matière d’interfaces audio, la qualité du son est primordiale. Celle-ci est largement déterminée par la qualité des préamplis et des convertisseurs. Cela dit, la fréquence d’échantillonnage et la profondeur de bit auxquelles vous enregistrez ont beaucoup à voir avec cela.

En ce qui concerne la profondeur de bits, la plupart des interfaces audio utilisent généralement 24 bits. Cette valeur est supérieure à celle de l’audio de qualité CD, qui est de 16 bits. La fréquence d’échantillonnage est plus complexe, mais en gros, plus le nombre est élevé, plus la qualité sonore est élevée.

La plupart des projets de musique moderne utilisent généralement 24 bits / 96 kHz comme fréquence d’échantillonnage et profondeur de bits par défaut. Les podcasts et les vidéos utilisent généralement une fréquence d’échantillonnage de 48 kHz. De nombreuses interfaces audio permettent d’aller jusqu’à 24 bits / 192 kHz, mais c’est trop pour la plupart des cas.

En ce qui concerne les caractéristiques d’une interface audio, les contrôles et les mesures en constituent une part importante. Il est utile de disposer de commandes dédiées au niveau de chaque entrée audio et de pouvoir s’assurer que l’enregistrement n’est pas trop fort ou trop faible. La plupart des interfaces audio vous indiquent au moins si vous enregistrez trop fort.

De nombreux microphones ne nécessitent aucune sorte d’alimentation électrique. Cela dit, certains microphones, comme les microphones à condensateur, qui sont fréquemment utilisés pour enregistrer de la musique, nécessitent une source d’alimentation externe. Au lieu de devoir brancher un câble, ils utilisent l’alimentation fantôme, qui envoie une petite quantité d’énergie de l’interface sur le câble XLR. La plupart des interfaces audio modernes prennent en charge l’alimentation fantôme.

Même avec un ordinateur très rapide, il est difficile d’envoyer le signal d’un micro ou d’un instrument à travers l’interface, dans votre ordinateur, puis de le renvoyer vers vos haut-parleurs sans un léger retard. C’est ce qu’on appelle la latence.

Bien que toutes les interfaces audio ne disposent pas de cette fonctionnalité, beaucoup vous permettent d’écouter les entrées directement, avant qu’elles ne soient envoyées dans et hors de l’ordinateur. Les fabricants d’interfaces parlent généralement de monitoring direct ou de monitoring sans latence.

Enfin, de nombreuses interfaces incluent la fonction MIDI (interface numérique pour instruments de musique) pour utiliser des instruments logiciels et séquencer des synthétiseurs externes, mais cela dépasse quelque peu le cadre de cet article.

Alternatives à une interface audio

Si vous travaillez sur un projet, de la musique à la vidéo, où la qualité du son et la flexibilité sont importantes, une interface audio est souvent votre meilleure option. Cela dit, ce n’est pas votre seule option. Dans certains cas, il se peut même que ce ne soit pas votre meilleure option.

Par exemple, si vous faites du streaming sur Twitch de temps en temps et que vous voulez juste un micro basique qui soit légèrement meilleur que votre micro casque, vous n’avez pas besoin d’un micro et d’une interface audio coûteux. Pour ce cas d’utilisation basique, un micro comme le JBL Quantum STREAM est souvent un meilleur choix qu’un micro et une interface XLR.

Si vous effectuez fréquemment des enregistrements en déplacement, vous trouverez peut-être qu’un ordinateur et une interface audio sont trop encombrants pour être transportés. Pour ce type de cas d’utilisation, un enregistreur portable de qualité.

Que devez-vous rechercher dans une interface audio ?

La chose la plus importante à prendre en compte lorsque vous achetez une interface audio est la façon dont vous allez la connecter à votre ordinateur, car cela peut limiter vos choix. Par exemple, vous aurez beaucoup plus de choix en regardant les interfaces USB qu’en regardant les interfaces Thunderbolt.

Ensuite, vous devez réfléchir à la profondeur de bits et à la fréquence d’échantillonnage que vous utiliserez, mais si vous n’êtes pas sûr, assurez-vous qu’il s’agit au moins de 16 bits/96 kHz. Ensuite, vous devez réfléchir au nombre d’entrées micro dont vous avez besoin et si vous souhaitez des entrées pour instruments, une connectivité MIDI et d’autres options.

Si vous pensez spécifiquement au podcasting, vous pouvez désormais vous procurer des interfaces spécialement conçues à cet effet. Des interfaces comme le Vocaster One et le Vocaster Two de Focusrite sont spécialement conçues pour la production de podcasts, avec des entrées marquées « hôte » et « invité ».

Enfin, si vous envisagez de passer à une échelle supérieure, n’achetez pas uniquement ce dont vous avez besoin maintenant. Il se peut que vous n’ayez que deux hôtes sur votre podcast, mais si vous voulez avoir quelques invités ou faire des interviews, il sera bon d’avoir quelques entrées micro supplémentaires.

Si vous voulez vraiment vous préparer à l’avenir, ou si vous souhaitez enregistrer des musiciens en direct, vous aurez besoin de plus d’entrées. L’Universal Audio Volt 476P dispose de quatre entrées, d’une modélisation de préampli vintage, et même d’une compression intégrée pour que vos enregistrements soient excellents dès la sortie de la boîte.