Les extensions Wi-Fi ont une mauvaise réputation dans la communauté technologique. Les gens vous découragent souvent de les utiliser. Mais méritent-ils leur mauvaise réputation, et pourquoi tant de gens adorent-ils leurs prolongateurs Wi-Fi si c’est le cas ?

Pourquoi les prolongateurs Wi-Fi ont-ils une réputation aussi polarisée ?

Les prolongateurs Wi-Fi n’ont pas universellement une mauvaise réputation. La vérité est que les opinions à leur sujet sont assez polarisées.

D’un côté, vous trouverez des personnes à l’esprit technologique qui disent à quel point ils sont horribles. Réunissez un groupe d’experts en réseaux et vous n’aurez de cesse de dire des choses négatives sur les extensions Wi-Fi. Et, pour être juste, ces points négatifs sont solidement ancrés dans la science et l’expérience du monde réel.

Pourtant, dans le même temps, si vous lisez les avis sur les marchés populaires comme Amazon, vous trouverez des tas d’avis élogieux. La plupart des prolongateurs les plus populaires ont plus de 25 000 commentaires, dont la plupart sont très élogieux, chantant les louanges de tel ou tel prolongateur Wi-Fi. Certains des prolongateurs figurant dans notre guide d’achat des prolongateurs Wi-Fi ont plus de 100 000 avis.

Le nœud du problème est que les prolongateurs Wi-Fi sont fondamentalement un pansement pour les problèmes de réseau. Pour utiliser une analogie médicale : Si vous saignez, toute forme de soulagement est la bienvenue (surtout s’il s’agit d’une dépense minimale), mais tous les traitements ne sont pas égaux.

Oui, un prolongateur Wi-Fi peut rendre une situation Wi-Fi insupportable un peu plus supportable, mais la critique des prolongateurs Wi-Fi est certainement bien méritée. Ils peuvent absolument aider, mais le processus implique de nombreux compromis.

Jetons donc un coup d’œil à ces critiques valables pour vous aider à devenir un consommateur plus informé. En effet, malgré les inconvénients des prolongateurs Wi-Fi, leur utilisation pourrait bien être la solution économique dont vous avez besoin en attendant une mise à niveau plus permanente.

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Les extensions Wi-Fi réduisent la bande passante

L’ajout d’un prolongateur Wi-Fi ne limite pas la bande passante au niveau du routeur. Si vous avez un appareil branché directement sur votre routeur, il continuera à fonctionner comme prévu. La plupart des périphériques Wi-Fi qui sont connectés au routeur et non à l’extension feront généralement de même.

Mais, étant donné la nature du fonctionnement du Wi-Fi et la façon dont les prolongateurs se connectent à votre routeur principal, tout appareil connecté au prolongateur aura une bande passante réduite. De plus, la surcharge de l’extension peut avoir un impact sur les autres appareils sans fil, qu’ils soient connectés à l’extension ou au routeur principal.

Le Wi-Fi est un protocole de communication semi-duplex (par opposition à un protocole de communication full-duplex comme Ethernet). Lorsque votre téléphone ou tout autre appareil connecté au Wi-Fi communique avec votre routeur Wi-Fi, il le fait à la manière d’un talkie-walkie. Les échanges d’émission et de réception se font de manière séquentielle et non simultanée, comme c’est le cas entre un ordinateur connecté par Ethernet au même routeur.

De ce fait, lorsque vous utilisez un appareil connecté à l’extender, vous faites passer toutes les données par un goulot d’étranglement. Le prolongateur doit recevoir les données du routeur, les transmettre au périphérique connecté, puis faire le chemin inverse, tout en perdant une partie de la bande passante potentielle à cause de la surcharge que ce processus introduit.

Si ce que vous faites de l’autre côté de l’extension n’est pas particulièrement gourmand en bande passante, vous ne remarquerez peut-être pas la baisse de performances. Mais pour les applications exigeantes, les limites deviennent assez rapidement évidentes.

Certains prolongateurs tentent de surmonter ce problème en utilisant une configuration à double bande (ou, dans le cas des prolongateurs haut de gamme très coûteux, même une configuration à trois bandes) afin de créer un backhaul comme les réseaux maillés. Bien que cela résolve partiellement le problème, l’utilisation d’un backhaul sans fil a toujours un impact sur les performances.

Cependant, les prolongateurs bon marché, qui constituent la majeure partie du marché, n’utilisent pas cette méthode. De plus, les prolongateurs les moins chers utilisent rarement la technologie Wi-Fi actuelle. Alors que votre routeur principal peut être de la génération actuelle ou d’une génération antérieure, votre prolongateur peut être beaucoup plus lent.

Si votre routeur est Wi-Fi 6 ou Wi-Fi 7 mais que votre prolongateur utilise Wi-Fi 5 ou Wi-Fi 4, vous subirez une baisse de performance significative lorsque vous serez du côté prolongateur de votre réseau domestique.

Les prolongateurs Wi-Fi créent un décalage

Les extensions Wi-Fi ne se contentent pas de limiter votre bande passante, elles introduisent également de la latence, et ce pour les mêmes raisons.

Pour certaines applications, cela n’a aucune importance. Lorsque vous chargez une vidéo en continu, comme le contenu de Netflix ou de YouTube, le décalage n’a pas d’importance. Vous dites au serveur distant ce que vous voulez regarder, il vous envoie le flux. S’il y a un retard, vous ne le remarquez qu’au début de l’échange.

Mais pour toute application, comme les jeux, où les retards dans l’échange d’informations dans les deux sens ont un impact important sur la qualité de l’expérience, l’utilisation d’un prolongateur peut introduire un niveau de latence inacceptable.

Les extensions Wi-Fi introduisent des interférences

L’ajout d’un prolongateur Wi-Fi à votre domicile, par sa nature même, ajoute du « bruit » de radiofréquence à l’environnement. Alors que vous aviez auparavant le signal de votre routeur (et potentiellement le signal des routeurs Wi-Fi de vos voisins) qui rebondissait, vous avez maintenant tout cela plus la congestion supplémentaire de l’extension.

Dans le meilleur des cas, l’impact est minime et vous ne le remarquez pas. Dans le pire des cas, cela diminue la qualité de votre expérience Wi-Fi, mais aussi celle de tous les autres autour de vous.

Les prolongateurs Wi-Fi sont sous-puissants

Lorsque vous regardez les options économiques du marché, vous vous demandez peut-être quelle puissance vous pouvez mettre dans un appareil de la taille d’un jeu de cartes qui coûte moins de 50 dollars.

Et la réponse est : pas beaucoup de puissance du tout. La plupart des prolongateurs Wi-Fi ne sont pas des appareils particulièrement puissants. Les fabricants eux-mêmes donnent des suggestions très modestes dans leur documentation, comme « idéal pour un maximum de 25 appareils », et cela suppose que ces appareils ne sont pas très exigeants.

Vous pouvez trouver des prolongateurs dont la documentation suggère qu’ils sont bons pour des nombres légèrement plus élevés comme 50 appareils, mais vous paierez beaucoup plus pour la puissance de traitement et la portée améliorées.

En comparaison, les routeurs modernes peuvent gérer des centaines d’appareils, et les nœuds individuels des systèmes maillés sont nettement plus puissants que les extensions Wi-Fi.

Les extensions Wi-Fi s’intègrent mal au réseau Wi-Fi existant

De toutes les critiques formulées à l’encontre des extensions Wi-Fi, celle-ci pourrait facilement être considérée comme la critique globale, car elle englobe pratiquement toutes les expériences négatives des utilisateurs.

Alors que les éléments précédents dont nous avons parlé – surcharge de la bande passante, latence et interférences radio – peuvent souvent être négligés si la personne qui utilise le prolongateur Wi-Fi n’est pas engagée dans des cas d’utilisation particulièrement exigeants, l’intégration générale médiocre avec votre réseau Wi-Fi existant est difficile à ignorer.

Une partie du problème réside dans le fait qu’il n’y a aucune normalisation – au-delà de l’adhésion de base aux normes Wi-Fi – entre les extensions Wi-Fi. La combinaison de routeurs et de prolongateurs Wi-Fi, dans une moindre mesure, souffre des mêmes problèmes que la combinaison de matériel maillé.

Les entreprises n’ont pas beaucoup de motivation pour faire en sorte que les fonctions avancées de leur prolongateur Wi-Fi s’intègrent bien au matériel d’une autre entreprise. Si vous voyez des fonctions sur un prolongateur Wi-Fi donné qui aident à améliorer les maux de tête de l’utilisation des prolongateurs Wi-Fi, ils sont presque exclusivement limités à travailler avec des produits de la même société.

Par exemple, Netgear dispose d’une fonction très pratique appelée « One WiFi », grâce à laquelle les prolongateurs haut de gamme de la société s’intègrent aux routeurs Netgear compatibles pour offrir une expérience d’itinérance plus transparente de type maillage dans laquelle vous pouvez utiliser le même SSID. Les transferts entre le routeur et le prolongateur sont généralement assez fluides.

Mais nous parlons ici des fonctionnalités des installations haut de gamme, et non des extensions Wi-Fi à 30 dollars que les gens achètent sur un coup de tête dans les rayons de leur magasin de grande surface. La réalité pour la plupart des gens est que ces achats semi-impulsifs ne s’intègrent pas très bien à leur réseau domestique.

Ils doivent utiliser deux SSID et passer manuellement de l’un à l’autre ou, s’ils essaient d’utiliser un seul SSID sur le routeur Wi-Fi principal et le prolongateur, le matériel du client final – qu’il s’agisse d’un smartphone, d’une console de jeu ou d’un ordinateur portable – ne veut pas jouer le jeu et subit fréquemment des pertes de connexion et d’autres problèmes. Un Wi-Fi lent, c’est mal, mais un Wi-Fi qui tombe constamment en panne, c’est encore pire.

Les extensions Wi-Fi sont-elles toutes inutiles ?

À ce stade, vous pensez peut-être qu’il n’y a aucune raison d’utiliser un prolongateur Wi-Fi. Il semble que nous venions de mettre en pièces toute cette catégorie de produits, n’est-ce pas ?

Et c’est vrai – si vous avez le budget pour passer à un meilleur routeur, alors mettre un pansement sur les lacunes de votre matériel réseau actuel est une perte de temps. Vous devriez simplement passer à un équipement mieux adapté à vos besoins.

Mais cela ne signifie pas que les extensions Wi-Fi sont des déchets totaux, indignes d’être considérés. Si vous avez besoin de combler un point mort dans votre maison ou sur votre propriété, ils constituent un moyen vraiment peu coûteux de le faire.

Disons, par exemple, que vous souhaitez utiliser le Wi-Fi de votre téléphone lorsque vous êtes dans le jardin. L’installation d’un système maillé ou de plusieurs points d’accès Wi-Fi filaires autour de votre propriété est certainement une solution. Mais cela ne vaut peut-être pas la peine si votre seul objectif est d’obtenir du Wi-Fi pour quelques appareils pendant que vous et votre famille vous détendez sous un gazebo à l’arrière.

Ou peut-être venez-vous d’acquérir un contrôleur d’arrosage intelligent, et l’emplacement le long du mur du garage ou dans le coin le plus éloigné du sous-sol fait que le contrôleur se déconnecte constamment du réseau Wi-Fi. Pourquoi réorganiser l’ensemble de votre réseau pour un seul appareil ? Un prolongateur Wi-Fi est une solution parfaitement acceptable pour résoudre ce problème.

Malgré leurs défauts, si vous êtes prêt à vous contenter d’une solution « suffisante » et que vous n’êtes pas opposé à retourner le prolongateur Wi-Fi s’il ne répond pas à vos besoins, cela vaut la peine de voir si un prolongateur est le pansement dont vous avez besoin. Au moins maintenant, vous serez préparé aux défauts et saurez quand abandonner (et quand être agréablement surpris).