Dans le domaine de l’audio numérique, une valeur appelée profondeur de bits décrit la résolution des données sonores qui sont capturées et stockées dans un fichier audio. Une profondeur de bits audio plus élevée indique un enregistrement sonore plus détaillé.

De même, pour les fichiers image et vidéo, la profondeur de bits est utilisée pour déterminer la résolution d’une image. Plus la profondeur de bits est élevée (24 bits contre 16 bits, par exemple), meilleure est l’image.

Profondeur de bits et débit binaire

La profondeur de bits est souvent confondue avec le débit binaire, mais ils sont différents. Le débit binaire, qui est mesuré en kilobits par seconde, est le débit de données par seconde lorsque le son est lu, et non la résolution de chaque échantillon discret qui constitue la forme d’onde audio.

La profondeur de bits est parfois appelée format d’échantillon ou résolution audio.

Pour plus d’informations sur la différence entre débit binaire et profondeur de bit, consultez notre résumé de ces deux concepts.

Profondeur de bits et qualité du son

L’unité de mesure de la profondeur de bits est constituée de chiffres binaires (bits) ; pour chaque augmentation de 1 bit, la précision double. La plage de bits est un nombre entier important qui détermine la qualité du son d’un enregistrement.

Si la profondeur de bits est trop faible, l’enregistrement n’est pas précis et beaucoup de sons faibles sont perdus. Les MP3 stockés dans votre bibliothèque musicale qui ont été convertis d’un signal audio analogique en un signal audio numérique utilisant la modulation par impulsions et codage (PCM) avec une profondeur de bits élevée contiennent un spectre de fréquences plus large que ceux codés avec une faible profondeur de bits.

Les enregistrements à forte profondeur de bits sont beaucoup plus précis à la lecture, notamment dans les parties des chansons qui contiennent des harmoniques faibles. L’utilisation d’une profondeur de bits trop faible peut entraîner une perte de fréquences et des enregistrements de mauvaise qualité.

La profondeur de bits n’est pertinente que dans le cadre d’un signal PCM. Les formats audio à compression avec perte n’ont pas de profondeur de bits.

Profondeur de bits et gamme dynamique

Le choix de la bonne profondeur de bits est un aspect essentiel à prendre en compte pour réduire la quantité de bruit de fond. Chaque enregistrement présente un certain degré d’interférence du signal, appelé plancher de bruit, qui est maintenu au minimum avec une profondeur de bit suffisamment élevée. Ce phénomène se produit parce que la gamme dynamique – la différence entre les sons les plus forts et les plus faibles – est beaucoup plus élevée que le plancher de bruit, ce qui permet à la différence de maintenir le bruit au minimum.

La profondeur de bits détermine également le niveau sonore d’un enregistrement. Pour chaque augmentation de 1 bit, la gamme dynamique augmente d’environ 6 décibels. Les formats de CD audio utilisent une profondeur de bits de 16, ce qui équivaut à une plage dynamique de 96 dB. Si l’on utilise un DVD ou un Blu-ray, la qualité du son est supérieure car la profondeur de bits est de 24, ce qui donne 144 dB de gamme dynamique.