Il y a 30 ans, le 6 avril 1992, Microsoft publiait Windows 3.1, qui a permis à l’entreprise de franchir une nouvelle étape dans sa réussite, de maintenir la compétitivité de la plate-forme PC face aux Mac et de préparer le terrain pour la domination de Windows sur les PC. Voici ce qu’il avait de particulier.

La souris et Microsoft

Quelle était l’importance d’une souris pour l’informatique en 1992 ? Près d’une décennie auparavant, Apple avait rendu les ordinateurs nettement plus faciles à utiliser avec l’Apple Lisa et les ordinateurs Macintosh. Les interfaces graphiques ont également donné naissance à de toutes nouvelles applications phares, telles que la publication assistée par ordinateur et l’édition d’images numériques. Bientôt, le Web graphique s’en inspirera également. Pendant ce temps, les PC compatibles IBM étaient généralement des machines basées sur des lignes de commande, et Microsoft savait qu’il devait rattraper son retard.

En 1990, Microsoft a fait de grands progrès avec Windows 3.0 – qui a sans doute rendu les PC Windows graphiquement compétitifs avec les Mac pour la première fois – mais il manquait encore quelques pièces : Il comportait de nombreux bogues, un système de pilotes maladroit, des polices bitmap et était livré en tant que module complémentaire de MS-DOS. Et pourtant, il a connu un énorme succès.

Le gestionnaire de programmes Windows 3.1

« Win 3.0 nous a quelque peu surpris par son succès et le niveau d’intérêt qu’il suscitait », déclare Brad Silverberg, le vice-président de Microsoft en charge de Windows 3.0 et 3.1. « C’était une percée, et les gens ont commencé à prendre Windows au sérieux. L’objectif de Win 3.1 était d’améliorer Win 3.0 pour qu’il puisse être adopté à grande échelle. »

Deux ans après Windows 3.0, Microsoft a commercialisé Windows 3.1. Comme les versions précédentes de Windows, il fonctionne toujours au-dessus de MS-DOS (la grande transition vers l’abandon de la ligne de commande se fera avec Windows 95 quelques années plus tard). Mais pour l’instant, les améliorations de Windows 3.1 en matière de rendu de texte et de multimédia, ainsi que la disponibilité accrue des applications Windows de l’industrie, rendaient moins nécessaires les déplacements vers la ligne de commande DOS. Et c’était suffisant, car Windows 3.1 a rendu Windows plus populaire que jamais.

Windows sur chaque nouveau PC

Depuis l’annonce publique de Windows près d’une décennie auparavant, Microsoft a travaillé agressivement pour obtenir le soutien de l’industrie à son environnement d’exploitation basé sur une interface graphique. Avec Windows 3.1, la société a franchi une nouvelle étape et a redoublé d’efforts pour que Windows soit livré sur les nouveaux PC OEM au lieu de compter sur les utilisateurs pour acheter et installer Windows après coup.

Les PC tels que le Tandy Sensation (1993) étaient livrés avec Windows 3.1 inclus. Radio Shack

Silverberg s’en souvient bien. « Nous devions créer une demande écrasante de la part des acheteurs de PC – tant les utilisateurs finaux que les services informatiques – pour que Win 3.1 soit préinstallé », explique-t-il. « Les équipementiers auraient préféré se contenter d’expédier DOS et que Windows soit acheté et installé par les acheteurs de PC. »

Avec la version 3.1, Microsoft a poursuivi sur la lancée de chaque version précédente de Windows. En corrigeant les principaux bogues de la version 3.0 et en ajoutant de nouvelles fonctionnalités attrayantes, les équipementiers et les clients individuels, auparavant nerveux, ont adhéré au projet. « La version 3.1 a été le feu vert pour une adoption massive par les utilisateurs finaux et les entreprises », explique M. Silverberg. « Une tonne de bogues ont été corrigés, et 3.1 était beaucoup plus stable et disposait de meilleurs outils. »

Jetons un coup d’œil à certaines de ces fonctionnalités et outils nouveaux (ou améliorés) ci-dessous.
Publication assistée par ordinateur plus facile avec les polices TrueType

En 1990, Windows 3.0 avait apporté de nombreuses améliorations à Windows, mais un point faible particulier était sa dépendance à l’égard des polices bitmap qui ne pouvaient pas être mises à l’échelle de manière fluide. Cela laissait une opportunité à des produits comme Adobe Type Manager de fournir des polices PostScript évolutives pour la publication assistée par ordinateur sous Windows.

Afin de desserrer la mainmise potentielle d’Adobe sur les polices informatiques, Apple a développé le système de polices évolutives TrueType, que Microsoft a adopté sous licence dans Windows 3.1. Grâce à une gamme de polices intégrées de haute qualité et à l’absence de licence d’Adobe, le système TrueType a permis de faciliter la publication assistée par ordinateur sous Windows et de rendre Windows plus compétitif par rapport aux Mac.

Polices TrueType dans Windows 3.1

TrueType a apporté pour la première fois des polices évolutives à Windows.

À l’époque, l’impression était également un élément essentiel de la publication assistée par ordinateur, de sorte que la prise en charge des imprimantes a également été renforcée dans Windows 3.1. « Nous avons développé une nouvelle architecture de pilote d’imprimante appelée UniDrive », se souvient Silverberg, « ce qui a permis de prendre en charge très facilement une nouvelle imprimante, sans avoir à écrire beaucoup de code. En fait, cette architecture a connu un tel succès qu’il est possible que des éléments d’Unidrive soient encore utilisés. »

La manie du multimédia

Windows 3.1 a apporté une touche graphique et une prise en charge multimédia à la version principale de Windows de manière significative, avec des économiseurs d’écran, l’application Media Player (qui pouvait lire des fichiers musicaux MIDI et des fichiers vidéo AVI), et Sound Recorder, qui vous permettait d’enregistrer et de lire des fichiers audio numérisés si votre PC était équipé du matériel de sonorisation approprié.

Ces fonctions avaient été intégrées à l’origine dans Windows 3.0 avec Multimedia Extensions en 1991, mais cette version n’était disponible que sur les installations OEM avec les nouveaux PC. Avec Windows 3.1, toute personne achetant une copie de Windows au détail pouvait profiter de la gamme toujours plus étendue de cartes de mise à niveau audio et vidéo disponibles à l’époque.

En particulier, l’inclusion de Media Player dans Windows 3.1 a donné lieu à un moment mémorable pour Brad Silverberg, qui se souvient de cette histoire : « Mon moment préféré a eu lieu pendant le développement du support AVI. L’une des premières vidéos que nous avons réussi à faire fonctionner pendant le développement était Smells Like Teen Spirit de Nirvana. C’était l’époque où Nirvana et la scène musicale grunge de Seattle explosaient. Écouter Smells Like Teen Spirit retentir dans les couloirs du bâtiment 3 a été un grand moment pour moi ».

Minesweeper fait fureur

Windows 3.1 était livré avec deux jeux faisant partie de l’installation par défaut : Solitaire et Minesweeper. Le Solitaire a survécu à Windows 3.0, mais l’autre jeu 3.0, Reversi, a été abandonné au profit de Minesweeper, qui avait fait ses débuts dans le Microsoft Entertainment Pack en 1990.

Minesweeper et Solitaire dans Windows 3.1

La distribution à grande échelle de Windows 3.1 a fait passer la folie du Démineur à un tout autre niveau, et a également fait découvrir la simplicité sublime et addictive du Microsoft Solitaire à des millions de nouveaux joueurs dans le monde.

La naissance de Ctrl+C, Ctrl+X, Ctrl+V

Croyez-le ou non, les raccourcis Ctrl+C, Ctrl+X, Ctrl+V pour copier, couper et coller ont fait leurs débuts dans Windows avec la version 3.1. En avril 1992, PC Magazine l’a souligné, en les appelant « touches couper-coller compatibles avec le Macintosh », en raison de leurs origines en tant que Command+C, Command+X, et Command+V sur l’Apple Mac en 1984, et encore plus avec l’Apple Lisa en 1983.

Autres améliorations de Windows 3.1

Le panneau de configuration de Windows 3.1

Ce que nous avons couvert ci-dessus n’est que la partie émergée de l’iceberg en termes d’améliorations et de nouvelles fonctionnalités de Windows 3.1. Microsoft a intégré des dizaines d’autres fonctionnalités dans cette version, et nous allons en aborder quelques-unes ci-dessous :

OLE : La fonction OLE (Object Linking and Embedding) de Windows 3.1 permet pour la première fois d'intégrer par glisser-déposer des éléments tels que du texte formaté, des fichiers son, des images, etc. entre des applications Windows. Par exemple, vous pouvez intégrer une image dans un fichier MS Write. De plus, si l'objet que vous collez est "lié", les modifications apportées au fichier d'origine apparaissent dans le document où vous avez collé l'objet.
Le registre Windows : Windows 3.1 a marqué la première introduction du Registre Windows, qui est une base de données cachée centralisée pour les préférences et les paramètres de Windows. 30 ans plus tard, le registre est toujours un élément clé de Windows 11.
Panneau de configuration modulaire : Dans Windows 3.1, les développeurs tiers pouvaient pour la première fois ajouter de nouveaux éléments du Panneau de configuration à Windows en ajoutant des fichiers CPL spéciaux au dossier système de Windows. Cela s'est avéré pratique pour configurer des périphériques supplémentaires.
Dr. Watson : Pour aider à diagnostiquer les bogues et les pannes, Microsoft a inclus dans Windows 3.1 un outil appelé Dr. Watson, qui capturait les états d'erreur et les écrivait dans un fichier journal pour un débogage ultérieur. Watson a été utilisé dans les versions ultérieures de Windows pendant des années.
Dialogues Ouvrir/Enregistrer universels : Avant Windows 3.1, chaque application devait fournir ses propres interfaces de dialogue d'ouverture et d'enregistrement. Windows 3.1 a considérablement amélioré la convivialité en fournissant des boîtes de dialogue Ouvrir/Enregistrer uniformes, identiques dans toutes les applications.

L’héritage de Windows 3.1

Windows 3.1 a été un succès stupéfiant pour Microsoft, avec plus de 3 millions d’exemplaires vendus au cours des trois premiers mois de sa commercialisation. De nombreux nouveaux PC ont été livrés avec Windows pour la première fois grâce à Windows 3.1, ce qui a rendu l’utilisation de Windows plus courante que jamais.

Il convient de noter que Windows 3.1 n’était pas la seule interface graphique pour PC à l’époque de son lancement. Il était en concurrence avec OS/2 2.0 d’IBM, lancé un mois plus tôt, en mars 1992. PC Magazine a opposé les deux systèmes d’exploitation dans son numéro du 28 avril 1992. En fin de compte, les consommateurs et les équipementiers ont largement préféré Windows à OS/2, mais le système d’exploitation graphique d’IBM est resté en lice pendant au moins plusieurs années encore.

En octobre 1992, Microsoft a publié Windows for Workgroups, qui étendait Windows 3.1 avec des fonctions de réseau intégrées destinées principalement aux entreprises. En novembre 1993, Microsoft a publié Windows 3.11, qui regroupait en une seule version l’ensemble des correctifs et des mises à jour de l’année précédente. Le même mois, Windows a publié Windows 3.2 en Chine, qui était une version de 3.1 prenant en charge le chinois simplifié. Et bien sûr, le succès de Windows 3.1 a ouvert la voie à Windows 95 trois ans plus tard.

Bien que le support officiel de Microsoft pour Windows 3.1 ait pris fin en 2001, notre amour nostalgique pour cet environnement d’exploitation perdure dans les gestionnaires de fichiers rétro, les émulateurs et même sur l’iPad. D’ailleurs, certaines personnes créent encore de nouveaux jeux pour ce système.